Muterat virus skapar panik – WHO manar till lugn

Storbritannien är ett av de länder som stoppar resor från södra Afrika med anledning av att en ny virusvariant har rapporterats där. Bild från flygplatsen Heathrow. Bild: Alberto Pezzali/TT-AP

Nästan två år in pandemin har en ny virusvariant fått världen på tårna – och land efter land stoppar nu flygtrafik från södra Afrika. Världshälsoorganisationen (WHO) konstaterar att omikron är oroande, men varnar för förhastade reaktioner och beslut.

Det första fallet av den nya virusvarianten, som har fått namnet omikron, rapporterades till WHO från Sydafrika den 24 november och upptäcktes i ett prov som togs 9 november. Fall av omikron har också konstaterats i Botswana, Belgien, Hongkong och Israel – men lejonparten av de omkring hundra fall som hittills har upptäckts har rapporterats från Sydafrika.

Mycket är fortfarande okänt om den nya virusvarianten, men den bär på ett stort antal mutationer och har fått snabb spridning i Sydafrika, där bara omkring 24 procent av befolkningen är fullvaccinerad mot covid-19.

Tidiga uppgifter tyder på att omikron kan medföra ökad risk för återinfektion jämfört med andra smittsamma varianter, enligt WHO. Det betyder att människor som har insjuknat i covid-19 och tillfrisknat kan drabbas igen.

"Vet mycket lite"

Men om varianten verkligen är mer smittsam eller huruvida nuvarande vacciner är mindre effektiva mot omikron kan ta flera veckor att reda ut.

– Vi är alla fruktansvärt oroade över det här viruset, säger professor Willem Hanekom, chef för det sydafrikanska forskningsinstitutet Africa Health Research Institute, till nyhetsbyrån AP.

– Den vetenskapliga reaktionen inifrån Sydafrika är att vi måste lära oss mycket så snart som möjligt. Vi vet mycket lite. Vi vet till exempel inte hur virulent det här viruset är, hur svår sjukdom orsakar det?

WHO har varnat för förhastade och panikartade beslut om reserestriktioner och uppmanar till ett "riskbaserat och vetenskapligt tillvägagångssätt". Men en orolig värld fruktar det värsta eftersom det seglivade coronaviruset har utlöst en pandemi som tagit mer än 5 miljoner liv runt om i världen.

Stoppar flyg

Osäkerheten har fått land efter land att införa reserestriktioner mot Sydafrika och andra närliggande länder i södra Afrika. Australien, Thailand och Sri Lanka är några av de senaste länder som sällar sig till bland andra EU, USA, Kanada, Ryssland, Saudiarabien, Brasilien och Storbritannien när det gäller stoppade flyg.

Sydafrikas hälsominister Joe Phaahla beskriver reserestriktionerna som "omotiverade".

– Reaktionen från några av länderna, när det gäller att införa reseförbud och andra åtgärder, är helt emot de normer och standarder som vägleds av Världshälsoorganisationen, säger han till reportrar.

Sydafrikas ekonomi är beroende av turister från USA, Europa och Kina. Turismminister Lindiwe Sisulu beskriver de tillfälliga reseförbuden som förödande.

Tidigare i år lobbade sydafrikanska diplomater och forskare för att den brittiska regeringen skulle häva ett tidigare reseförbud som förlamat turismen.

– Vi har befunnit oss på den brittiska röda listan och arbetade oss ur det och nu är vi tillbaka på röda listan utan att någon meddelade oss, säger Sisulu i sydafrikansk tv.

– Kanske har våra forskares förmåga att spåra några av dessa varianter varit vår största svaghet. Vi ser nu hur vi straffas för det arbete som vi gör.

"Mycket hög risk"

EU:s smittskyddsmyndighet ECDC anser att det finns "mycket hög risk" för att varianten kommer att spridas i Europa, där virusmutationen redan har upptäckts hos en ovaccinerad person som rest från Egypten till Belgien.

Tidigt på lördagen meddelade nederländska hälsomyndigheter att 61 av omkring 600 passagerare från två flighter från Sydafrika testat positivt för covid-19 på flygplatsen i Amsterdam. De isoleras på hotell och nya tester tas för att undersöka om några av de smittade bär på omikronvarianten.

Inga fall av omikron har ännu upptäckts i USA, enligt smittskyddsmyndigheten CDC.

Beställ Veckans kulturplock!

Ett plock från Kulturen varje fredag i din e-post.

Bokåret 2021 på Bokström

Mer läsning