Succé i U18-VM: "Deras aktier har stigit"

Chans till revansch. Kristian Vesalainen och Finland förlorade mot Tjeckien i U20-VM i Montreal i december. I dag möter Finland Tjeckien på nytt i kvartsfinalerna i U18-VM i Poprad i Slovakien. Bild: LEHTIKUVA / PETER MCCABE

Finland har storspelat i U18-VM i Slovakien – och stjärnbegåvningarna Kristian Vesalainen och Miro Heiskanen har briljerat. – Deras aktier har verkligen stigit under 18-VM, säger Göran Stubb som är chef för NHL:s talangscouting i Europa.

De regerande U18-världsmästarna dominerade gruppspelet i Poprad och utklassade Kanada i gruppspelsfinalen med hela 6-3. Kristian Vesalainen visade vägen med sina tre mål.

– Det var vår bästa match hittills, fast vi var lite steget efter i första perioden. Vi kontrollerade den andra och tredje perioden, säger Frölundayttern till HBL.

– Vi har bättrat på för varje match. Det här är ett mycket hårt sammansvetsat gäng. I synnerhet har vårt anfallsspel fungerat bra och vi har lyckats göra mål.

Fått chansen i U18-VM

Vesalainen har en mycket svår säsong bakom sig: i höstas lånade hans klubblag Frölunda ut honom till HPK för att ge honom mera speltid. U20-VM blev ett tungt fiasko för Finland och när han återvände till SHL och Frölunda efter JVM-pausen fick han ont om speltid.

– Frölunda har slängt honom av och an som en pingpongboll, men nu när han fått chansen har han visat hur otroligt duktig han är, säger Göran Stubb.

I NHL:s slutliga rangordning inför sommarens NHL-draft sjönk Vesalainen från fjärde till sjunde plats bland utespelare i Europa. Men en bra uppvisning inför de 235 NHL-scouterna på plats i Slovakien kan göra underverk.

– Hans aktier har verkligen stigit under U18-VM.

Toppar poängligan

Vesalainen leder både poängligan och skytteligan i U18-VM med 6+5=11 poäng i 4 matcher. Han har varit glödhet.

– Det har varit riktigt kul att spela mot killar i min ålder för första gången på länge. Det är skönt att få en stor roll som omväxling, säger Vesalainen, vars fostrarklubb är HIFK.

– Det är bara att fortsätta på samma sätt och jobba hårt.

Han låter sig inte distraheras av att vara i NHL-scouternas blickfång. Inte, fastän hans insatser i VM kan få en stor betydelse för hans framtida karriär.

– Jag har spelat ganska många turneringar förut. Det har varit en intensiv säsong, så det har inte funnits mycket tid att fundera över NHL-draften heller.

Sjuttonåringen var med om att vinna U18-guld i Grand Forks förra året. Han var också med i JVM i Toronto och Montreal i december-januari.

Heiskanen i form

En annan som förbättrat sina framtidsutsikter är Miro Heiskanen. HIFK-backen ligger tvåa i U18-VM:s poängliga, efter Vesalainen. I fyra matcher har han stått för poängen 1+7=8. Han ligger fyra bland europeiska utespelare i NHL:s draftranking.

– Vi visste att han är bra. Han var en av de ledande backarna i HIFK, säger Stubb.

Joni Ikonen ligger trea i VM-poängligan med 4+3=7 poäng. Han har tillbringat största delen av säsongen i Frölundas U20-lag i Superelit. Inför NHL-draften rangordnas han som 17:e bland europeiska utespelare.

– Han har också visat hur duktig han är.

Många finländska löften

Hela tolv finländare har blivit inbjudna till årets draft combine, NHL:s talangläger där ett hundratal begåvningar genomgår intervjuer och fystester med klubbarna inför NHL-draften. Det är fler än någonsin förut.

– VI har ingen Patrik Laine i år, men det kan bli en riktigt bra finländsk draft, säger Stubb.

Förra året blev hela fyra finländare valda i den första omgången av NHL-draften. Det är inte uteslutet att flera finländare blir valda i första omgången i sommar också: förutom Heiskanen och Vesalainen ligger målfarliga Eeli Tolvanen mycket bra till.

Tolvanen vann U18-skytteligan förra året, men han är för tillfället upptagen med slutspel i Nordamerika. Han spelar i Sioux City i USHL.

Luukkonen etta bland målvakter

JYP-backen Urho Vaakanainen hör också till toppnamnen inför NHL-draften. Vasa Sport-backen Robin Salo lär bli vald i ett hyfsat tidigt skede, men han är född sent under 1998 och får inte delta i U18-VM. Detsamma gäller Tri-City-backen Juuso Välimäki.

Finlands U18-målvakt Ukko-Pekka Luukkonen är rankad högst av de europeiska målvakterna. I fyra VM-matcher har han i snitt släppt in 2,67 mål.

Tjeckien farligt

I dag möter Finland Tjeckien i kvartsfinalerna i U18-VM. Tjeckien har varit på dekis i några år, men den här årgången har visat sin farlighet: i augusti vann Tjeckien för första gången den ansedda Ivan Hlinka-turneringen, där också USA och Kanada deltog med sina bästa lag. Då slog Tjeckien Finland med 5-3.

– Vi hade en verkligen jämn dust med dem senast. Jag tror vi förlorade i förlängning, säger Vesalainen.

– Men vi har också växt och utvecklats under VM. Det blir en tuff match. Om vi spelar lika bra som mot Kanada räcker det. Vi borde bara vara lite noggrannare i egen zon.

USA vann som väntat grupp B i Spisska Nova Ves. Amerikanerna har vunnit fem av de senaste åtta U18-mästerskapen – förra året besegrade smålejonen dem i semifinalerna med 4-2. Då krossade Finland Sverige med 6-1 i finalen i Grand Forks. Finland har goda förutsättningar till att knipa medalj igen.

Finland-Tjeckien kl. 14.35. Matchen sänds direkt i Yle TV2.

POPRAD/SPIS, Slovakien, JVM för U18-lag:

Grupp A:

Finland 4 4 0 0 0 23–10 12

Kanada 4 2 1 0 1 18–13 8

Slovakien 4 2 0 1 1 13–10 7

Schweiz 4 1 0 0 3 9–14 3

Lettland 4 0 0 0 4 3–19 0

Grupp B:

USA 4 4 0 0 0 22–7 12

Ryssland 4 2 1 0 1 16–11 8

Sverige 4 2 0 0 2 12–12 6

Tjeckien 4 1 0 1 2 15–17 5

Vitryssland 4 0 0 0 4 7–21 0

Kvartsfinaler: 20. 4 Finland–Tjeckien, USA–Schweiz, Ryssland–Slovakien, Kanada–Sverige.

Semifinaler: 22.4

Medaljmatcher: 23.4

Nedflyttningskval, bäst av tre: 20. 4 Lettland–Vitryssland, 21. 4 Vitryssland–Lettland, vid behov 23. 4 Lettland–Vitryssland.

NHL:s talangranking inför NHL-draften 2017 (topp 50)

Europeiska utespelare:

1. Klim Kostin (f), Dynamo Moskva

2. Elias Pettersson (c), Timrå

3. Lias Andersson (c), HV71

4. Miro Heiskanen (b), HIFK

...

7. Kristian Vesalainen (f), Frölunda

8. Urho Vaakanainen (b), JYP

...

17. Joni Ikonen (f), Frölunda

...

20. Robin Salo (b), Sport

...

41. Otto Latvala (b), HPK

Europeiska målvakter:

1. Ukko-Pekka Luukkonen, HPK.

...

6. Lassi Lehtinen, Lukko.

...

9. Eetu Mäkiniemi, Jokerit

Utespelare i Nordamerika:

1. Nolan Patrick (c), Brandon, WHL

2. Nico Hischier (c), Halifax, QMJHL

3. Casey Mittelstadt (c), Eden Prairie, High-MN

...

8. Eeli Tolvanen (f), Sioux City, USHL

...

11. Juuso Välimäki (b), Tri-City, WHL

...

19. Henri Jokiharju (b), Portland, WHL

...

26. Aleksi Heponiemi (c), Swift Current, WHL

...

32. Eemeli Räsänen (b), Kingston, OHL

Beställ Veckans kulturplock!

Ett plock från Kulturen varje fredag i din e-post.

Mångsidiga museiupplevelser lockar till Lahtis

Mer läsning