Saarikko utmanar Kulmuni i Centerns ordförandeval: "Hurdan tävling det blir beror på oss kandidater"

Annika Saarikko (C) ställer upp i Centerns ordförandeval, meddelar hon på en pressträff i Villa Anneberg i Helsingfors på torsdagen. Bild: Markku Ulander/Lehtikuva

Annika Saarikko ställer upp i Centerns ordförandeval, och säger att hon gör det för att hon tror på partiet. Saarikko betonade starkt att hon stöder Centerns medverkan i regeringen, även om det var ett svårt val i fjol. – Men vi kom in i regeringen med en lista av våra knäckfrågor.

Beslutet att utmana var inte ett snabbt beslut, säger Saarikko, som på torsdagen kom med det väntade beskedet att hon ställer upp i Centerns ordförandeval.

– Det dröjde hela sommaren.

– Det behövs en inre glöd och en vision om riktningen, inte bara för Centern utan hela Finland. Den glöden kan jag inte ignorera, säger Saarikko, som förra hösten lät bli att ställa upp på grund av sin familjesituation. Då ställde hon sig bakom ordförandekandidaten Antti Kaikkonen.

Både i fjol och nu är stödet för Saarikko stort. Enligt två mätningar bland partiaktiva i juni, gjorda av MTV och Yle, är Saarikko förhandsfavorit. I MTV:s mätning bland kretsstyrelserna stödde 43 procent Saarikko och 26 procent Kulmuni.

Saarikko säger att den allra svåraste biten av beslutet var att utmana sittande ordförande Katri Kulmuni.

Centern väljer ordförande på partikongressen i Uleåborg i september. Nu återstår frågan om det ska dyka upp fler kandidater – eller om det blir en duell, vilket innebär en risk för tudelning.

– Hurdan tävling det blir beror bara på oss kandidater och våra stödtrupper. Vi har alla ansvar inte bara för kampanjen utan också för partiet. Det är mitt svar till dem som är rädda för att detta ska bli en uppslitande ordförandekamp, säger Saarikko.

"Centerns plats: i regeringen"

Saarikko betonar att hon försvarar Centerns medverkan i regeringen.

– Jag vill stödja statsministern och att hon lyckas i sitt uppdrag, säger Saarikko som meddelar redan nu att hon vill att Matti Vanhanen (C) fortsätter som finansminister även om hon skulle bli vald till ordförande, och att hon själv i så fall fortsätter som vetenskaps- och kulturminister.

Saarikko återvänder nästa vecka från sin vårdledighet till ministerposten, som sedan augusti i fjol skötts av Hanna Kosonen (C).

HBL: Du betonar starkt regeringsmedverkan i ditt tal. Vad är din analys av vad fältet anser om Centern i regeringen, och blir det här en ordförandevalfråga?

– Jag kan svara bara för egen del. Det var inte ett lätt beslut för Centern att gå med i regeringen – men utifrån budskapet från alla dem som tagit kontakt med mig är min uppfattning att det är lätt för mig att försvara regeringssitsen. Sen är det mycket som beror på landskapet runtomkring, säger Saarikko och tillägger att bland annat krisläget bidragit till att hon förbinder sig till ansvar.

– Men det betyder inte att vi inte skulle ha ställt knäckfrågor för vår medverkan. Vi gick in i regeringen med en lista sådana frågor, säger Saarikko.

Centerns knäckfrågor handlade inte minst om högre sysselsättning samt att få ekonomin i balans på sikt. En annan knäckfråga är industrins förutsättningar och att skattebördan för företagen inte ökar. Sysselsättningsfrågan och de ekonomiska utsikterna kommer att vara höstens prövning för regeringen.

Kämpar med opinionssiffrorna

Katri Kulmuni valdes till ordförande i höstas, men hennes väg har varit guppig och Centern har kämpat med sina opinionssiffror.

Saarikko utlovar inga snabba mirakelkurer, även om hon betecknar Centerns läge som "farligt dåligt", och är försiktig med att ställa upp siffermål.

Saarikkos analys av partiets största problem är att det uppstått ett glapp mellan självbilden och vad man lyckats förmedla utåt.

– Det vore lätt att bara svara att problemet är opinionssiffrorna. Men jag ser på det från ett annat håll. Det svåra är att alla de som länga varit aktiva i Centern - sådana som jag - själva anser att vi har en otroligt aktuell och värdefull folkrörelse som finns till för de mängder av finländare som tänker "både och" i stället för "antingen eller". Men andra uppfattar det inte så.

Saarikko säger också att bytet av regeringspartier fått många att uppfatta att Centerns värderingar ändrats, och uppmanar partiet att lite mer på sitt eget självförtroende.

– Vi ändrar inte värderingar för att vi samarbetar med olika partier.

Turbulens och avgångar

Kulmuni var i rampljuset då Centern krävde att tidigare statsminister Antti Rinne skulle avgå, och i början av juni avgick Kulmuni själv efter att finansministeriets pengar hade använts för hennes medieträning.

Då uppstod en situation där Centerns ordförande inte själv sitter i regeringen. Trots att Kulmuni hade tänkt sitta kvar i den så kallade kvintetten med de övriga partiledarna blev det inte heller så – en utomstående kan inte ta del av allt regeringsarbete.

En del kritik har berört det här läget, vilket skulle tala till Saarikkos fördel eftersom hon återvänder till regeringen nästa vecka. Men samtidigt framhålls till Kulmunis fördel att hon i stället haft tid att resa runt på fältet och göra förarbete inför det viktiga kommunalvalet.

Att det råder hög press inte bara inför personvalet, utan också mellan att hinna göra avtryck i regeringen och återvinna förtroendet på fältet samtidigt, märktes på tisdagen då Annika Saarikko skickade ut pressmeddelandet om att hon ger sitt besked om ordförandevalet.

Bara någon timme senare publicerade Katri Kulmuni ett blogginlägg där hon lovade fortsätta med resa runt i Centerkommunerna och vara närvarande uttryckligen på fältet.

Pressuppbådet var stort då Saarikko meddelade att hon ställer upp i Centerns ordförandeval. Bild: Markku Ulander/Lehtikuva

Född 1983 i Oripää

Pedagogie kandidat och filosofie magister i mediekunskap vid Åbo universitet

Riksdagsledamot från Egentliga Finlands valkrets sedan 2011

Har bott länge i Åbo, med flyttade nyligen till gården i Oripää där släkten bott sedan hennes farfarsfar, för att den inte ska stå tom.

Till familjen hör maken Erkki Papunen, tjänsteman med SDP-bakgrund, och barnen Aarni född 2014 och Kaarlo född 2019.

Saarikko var omsorgsminister i Sipiläs regering 2017-2019, vetenskaps-och kulturminister ett par månader i Rinnes regering och fortsätter med samma portfölj i Marins regering.

Mot en renare värld, ett flyttlass åt gången – ”Alla våra 150 röda bilar kör fossilfritt”

Mer läsning