Sagolik avslutning för ett Blues som aldrig gav upp

Det blev en mardröm för Tuukka Rask. Och en drömavslutning för S:t Louis Blues, som stod för en sensationell vändning efter att ha legat sist i hela ligan i januari.

S:t Louis har väntat i 52 år på att ta hem sin första Stanley Cup – längre än något annat lag i NHL. Los Angeles som anslöt sig till NHL samtidigt vann sitt första NHL-mästerskap 2012.

För några år sedan var Blues en het kandidat till att vinna Stanley Cup, men efter att laget förlorat i konferensfinalerna mot San Jose blev det en storstädning och förra säsongen missade Blues slutspelet helt och hållet. Det såg inte bättre ut den här säsongen. Efter en svag start fick chefstränaren Mike Yeo sparken och ersattes med Craig Berube i november.

Målvaktsspelet har inte sällan varit ett problem för Blues och så även den här säsongen. Berube gav i december chansen till Craig Binnington, som fram till dess spelat i San Antonio i farmligan AHL – tillsammans med Ville Husso. Dessvärre för Husso var han skadad och Binnington fick chansen.

I januari låg Blues sist i hela NHL. Men det var då det vände. Efter All Stars-helgen tog Blues elva segrar i rad och Binnington storspelade.

I slutspelet var S:t Louis ofta ställt mot väggen, men hittade varje gång ett sätt att vinna och avfärdade Winnipeg, Dallas och San Jose på sin väg till Stanley Cup-finalerna. Aggressiv forechecking, bra målvaktsspel, men fullständigt värdelöst spel i numerärt överläge och underläge kännetecknade Blues.

Bostons erfarenhet vägde tungt i finalerna och efter att Bruins vunnit den sjätte matchen i S:t Louis var det säkert många som trodde att Zdeno Chara, Patrice Bergeron, Rask och gänget skulle spika igen i den sjunde matchen i TD Garden.

Tuukka Rask hade ingen lyckad kväll. Bild: Lehtikuva/Bruce Bennett

Under hela finalserien var Blues det bättre laget i många avseenden. Flera målchanser, farligare passningar, bättre motanfall. Bostons främsta vapen var ett mördande effektivt power play, men i den sjunde matchen hade hemmalaget inte många chanser i numerärt överläge. Blues tog en enda utvisning.

Boston pepprade Binnington i Blues-målet med skott i den första perioden, men Blues ledde med 2-0 efter en period. Binnington var omöjlig att överlista, medan hans kollega Tuukka Rask hade en kväll han helst glömmer.

Det tog ända till slutet av den första perioden innan Blues hade sitt första skott mot Rask, men inom tre minuter nätade både Ryan O'Reilly och Alex Pietrangelo. Pietrangelo bara sju sekunder före paus.

Rask stod för 16 räddningar i hela matchen och släppte in 4 mål. Boston var aldrig ens i närheten – Matt Grzelcyk gjorde Bostons enda tröstmål i slutminuterna. Matchen slutade 4-1 till Blues.

– Det var den värsta tänkbara mardrömmen i den här situationen, säger Tuukka Rask till Yle Urheilu.

O'Reilly blev den första spelaren sedan Wayne Gretzky som gjorde mål i fyra finalmatcher i följd och belönades med Conn Smythe Trophy som slutspelets mest värdefulla spelare. Välförtjänt. Rask gjorde ett utmärkt slutspel med räddningsprocenten 93,4 och var en het MVP-kandidat. Finalerna brukar dock väga tungt då Conn Smythe Trophy delas ut och Rask var bara stundvis briljant i matchserien mot Blues.

Binnington blev förödmjukad ett par gånger i finalerna, han blev utbytt i den tredje matchen då Boston vann 7-2, och såg inte bra ut då Boston vann med 5-1 i den sjätte matchen. Han uppvisade dock en sensationell förmåga att alltid ladda om efter en förlust och blev den första rookiemålvakten någonsin att vinna 16 slutspelsmatcher under en vår.

Hans och S:t Louis säsong påminner en del om Pittsburgh och Matt Murray säsongen 2015-2016, då Mike Sullivan ersatte Mike Johnston som tränare mitt under säsongen, målvakten Marc-André Fleury blev skadad och rookiemålvakten Murray storspelade då Penguins vann Stanley Cup.

En del likheter finns det också med Los Angeles, som sparkade chefstränaren Terry Murray, anlitade Darryl Sutter och gick fram som en ångvält i slutspelet på väg mot sin första Stanley Cup. S:t Louis Blues säsong är dock unik på flera sätt, bland annat är laget det första som vunnit Stanley Cup efter att ha missat slutspelet föregående säsong sedan Carolina 2006.

Samtidigt som S:t Louis ordnar stadens första Stanley Cup-parad får Rask och lagkamraterna försöka svälja en enorm besvikelse. Rask har redan förlorat två gånger i finalerna – då Boston vann Stanley Cup 2011 var han reserv för Tim Thomas. Det kanske inte kommer fler tillfällen.

Marcus Lindqvist Reporter

Fakta

2010-talets Stanley Cup-mästare

2019: S:t Louis

2018: Washington

2017: Pittsburgh

2016: Pittsburgh

2015: Chicago

2014: Los Angeles

2013: Chicago

2012: Los Angeles

2011: Boston

2010: Chicago

En nästan skuldfri bostad ger dig flera möjligheter i din ekonomi

Ett omvänt bostadslån innebär utnyttjande av den förmögenhet man har fast i sin bostad. Om man känner att pensionen inte räcker till och besparingar sitter i väggarna, kan man frigöra medel genom att ta banklån på upp till hälften av bostadens värde. 25.4.2019 - 10.46