Northug kryper till korset – tack och lov

Skidstjärnan Petter Northug är en figur som behövs i längdåkningen.

– Om han vinner tremilen skidar jag femmilen naken.

Petter Northug har delat skidvärlden ända sedan han bromsade och klev sidlänges i mål i VM-stafetten i Oslo 2011. Norrmannens ordkrig med svenskarna och i synnerhet Calle Halfvarsson har gett de svenska och norska kvällstidningarna miljoner och åter miljoner klick.

– Han pissar alltid på sig i VM.

Det är säkert inte alla som uppskattar Northugs vassa ironi – alla förstår inte att det till stor del är show, uppblåst av medierna – men han väcker garanterat känslor. Och det är såna figurer som alla idrottsgrenar behöver.

Så det var tur i oturen för Sverige och kanske också för resten av skidvärlden att Calle Halfvarsson inte vann OS-guld i Pyeongchang – tvärtom blev vinterspelen ett fiasko för de blågula herråkarna – för då hade Northug lovat att lägga av. I stället kommer 35-åringen att göra comeback i landslaget efter fyra års solokarriär.

En solokarriär som gått brant utför under de två senaste åren. Northugs första säsong utanför landslaget blev en succé, då han tog full pott med fyra guld i VM i Falun - månader efter att rattfull ha demolerat sin Audi-sportbil.

De två senaste vintrarna har gått helt åt skogen, förmodligen på grund av överträning och delvis på grund av olägliga förkylningar. Northug har tillbringat en helt vansinnig mängd tid på hög höjd med sitt egna team.

Northug mäktade med en femte plats i VM-sprinten i Lahtis, men han var inte ens nära att kvalificera sig till OS i Pyeongchang. Inte ens Northug, trettonfaldig världsmästare och dubbel OS-vinnare, kunde kliva in i landslaget med en 32:a plats som sin bästa placering i världscupen.

Relationerna mellan Northug och landslagschefen Vidar Løfshus var förstås djupfrysta och landslagsledningen behandlade honom som skräp i sina laguttagningar till världscupen. Northug hade aldrig en rejäl chans.

Skidstjärnan själv gjorde inte saken bättre med sina ironiska utspel och sina hånfulla Instagraminlägg. Till slut var det Northug som såg ut som en fåne, då Simen Hegstad Krüger vann OS-guld i Pyeongchang efter att ha blivit uthängd av Northug.

Många trodde hans karriär var över. i stället väljer Mosviks stora son att krypa till korset och ansluta sig till landslaget. Inför den kommande säsongen är han en del av sprintlandslaget, tillsammans med bland annat Johannes Høsflot Klæbo – som redan blivit utropad till den nya Northug.

Det visar sig att Northug-originalet inte är riktigt färdigt ännu. Förutom att det krävde en hel del ödmjukhet – en egenskap som alla inte förknippar med Northug – kommer det att kräva en hel del hårt arbete om han vill nå tillbaka till världstoppen.

Återkomsten underlättades inte av att det norska skidförbundets förhandlingar med Northugs långvariga Coop gick i stöpet – delvis på grund av skidförbundets villkor på en skräddarsydd dopningsklausul. Under sin tid i landslaget hade Northug en lång räcka friheter, bland annat rätten till ett eget samarbetsavtal med Coop, men av allt att döma får han dansa efter Løfshus pipa den här gången. Vilket förstås också betyder uteblivna inkomster.

Northug har förstås insett att han aldrig kommer att få en rejäl chans att visa upp sin form i världscupen så länge han står utanför landslaget. Det stod klart förra vintern. En bakomliggande faktor är det att internationella skidförbundet Fis, helt klokt, minskat de nationella kvoterna så Norge inte kan ställa upp med lika många skidåkare som förut i världscupen.

I sina bästa stunder har Northug också varit en fenomenal distansåkare. Svårt att tro att han når tillbaka till samma nivå, men i sprint kan han fortfarande bli att räkna med. Lätt blir det inte efter två misslyckade år. Men grundkapaciteten finns fortfarande där. Sina största chanser till VM-guld har han i lagsprint, tillsammans med Klæbo, men det krävs att allt går rätt under hösten och vintern före VM i Seefeld.

Oavsett, det skulle vara bra för längdåkningen att ha en kaxig Northug i VM. Färgklickar behövs.

Marcus Lindqvist Reporter