Nationella ligan kom, såg och segrade – får drömavslutning på fantastisk säsong på söndag

Pokalen finns på plats i Esbo på söndag då det är liten fördel Åland United i titelkampen inför den avslutande omgången i Nationella ligan. Bild: Emmi Korhonen / Lehtikuva

Inga inställda matcher på grund av coronaviruset, ett prisbelönt brändarbete och en säsongavslutning där mästerskapet avgörs i sista omgången. Nationella ligans första säsong ser ut att bli en stor succé.

Nationella ligan var den första större bollsportserien som fick köra i gång i somras efter att all idrottsverksamhet stått stilla största delen av våren.

Men trots att coronapandemin kastat en skugga över den omdöpta ligans första säsong har Nationella ligan lyckats genomföra säsongen som planerat och avsluta den enligt det ursprungliga datumet.

– Det var rätt beslut vi tog inför säsongen att slopa fortsättningsserierna, säger Heidi Pihlaja, utvecklingschef på Bollförbundet.

Pihlaja har många orsaker att vara nöjd då hon efter den här veckan kan blicka tillbaka på Nationella ligans första säsong.

Namnbytet från Damligan till nationella ligan är klockrent. Det avspeglar fotbollen som föregångare i jämställdhets- och likabehandlingsarbetet inom idrotten, namnet etablerade sig snabbt både bland publiken och i media och ligans profil har – precis som målet var – förstärkts av arbetet med att brända om den högsta serien för damer.

– Nu får vi dessutom en fantastisk avslutning på säsongen där mästerskap och medaljer avgörs i två matcher. Allt är öppet inför den avslutande omgången, det är idrottsligt fint, säger Pihlaja.

Tidigare säsonger har lagen delats in i en övre och en nedre fortsättningsserie där grundseriens etta och tvåa ställts mot varandra i den sista omgången i hopp om att matchen kan vara direkt avgörande i titelkampen. Under den förkortade coronasäsongen fanns det en risk att avslutningen skulle bli något av ett antiklimax om mästerskapet och medaljerna var avgjorda redan i ett tidigare skede.

I stället har titel- och medaljkampen levt fram till slutet. Ett efter ett har lagen tappat kontakten med täten och Åland United och TiPS har allt klarat visat sig vara de starkaste lagen den här säsongen. Deras motståndare i sista omgången – Honka och KuPS – kämpar dessutom om bronsmedaljerna tillsammans med HJK. Också i botten av tabellen står mycket på spel då JyPK, PK-35 Vantaa och Ilves försöker undvika kvalspel.

– Vi har en jämnare serie i år vilket är resultatet av att flera klubbar jobbat systematiskt för att utvecklas och skapa en mer proffsig verksamhet, berömmer Pihlaja.

Men trots att säsongen på många plan varit en succé finns det fortfarande utmaningar för Nationella ligan och damfotbollen.

– Publikmängden är en sak vi måste jobba för att höja i framtiden. Vi har inte kunnat utveckla matchevenemangen på det sättet vi hade hoppats på på grund av coronan den här säsongen, funderar Pihlaja.

– Samtidigt måste jag lyfta på hatten för spelarna som lyckats kombinera fotboll, jobb och studier och klarat av att göra allt på ett ansvarsfullt, engagerat och tryggt sätt under coronasäsongen. Också klubbarna har gjort ett starkt jobb för att garantera säkerheten och verksamheterna.

Utvecklingsarbetet fortsätter

Då säsongen avslutas på söndag andas spelare, tränare och ledare ut för en kort stund för att sedan fortsätta arbetet med sikte på framtiden. För Pihlaja och Nationella ligan ligger fokus på att förstärka damfotbollens ställning och ge en bättre omgivning för lagen att verka i.

– Under den här säsongen har fokus varit mycket på säkerhetsarrangemang och hur vi ska klara coronakrisen. Men det är bra att minnas att det krävs långsiktigt och systematiskt jobb för att vi ska nå våra mål, säger Pihlaja.

– Det är viktigt att klubbarnas organisationer blir mer proffsiga och att de kan erbjuda sina spelare en välfungerande vardag.

På Bollförbundet jobbar man med att utveckla samarbetet med yttre partners och att kommersialisera Nationella ligan och damfotbollen. Ett viktigt steg i det arbetet var att brända om ligan. Nationella ligan belönades för sin brändförnyelse förra veckan i Finnish Comms Awards i kategorin "Lifestyle, hälsa och välmående".

– Det är en bra bekräftelse för oss att vi är på rätt väg. Vi möttes av mycket positiva reaktioner då vi lanserade Nationella ligan i våras och har haft stark tro på oss själva hela tiden. Det här priset visar att vår story är stark och att den röda tråden håller, säger Pihlaja.

"Bra med två framgångsrika landslag"

Samtidigt som den jämna säsongen avslutas och nivån och kvaliteten på ligan är på väg uppåt finns det fortfarande mycket jobb för Nationella ligan, Bollsförbundet, klubbarna och spelarna att göra.

– Visst går många lag och ligan framåt men samtidigt visar HJK:s förlust mot Valur (från Island) i kvalet till Champions League att utvecklingen också sker i andra länder.

– Därför får vi inte bara vara nöjda med hur långt vi kommit utan också fortsätta jobba målmedvetet och hårt.

Damlandslagets framgång i EM-kvalet med en slutspelsplats inom räckhåll ser Pihlaja som viktig både för fotbollen i stort och för Nationella ligans utveckling.

– Det är viktigt med två framgångsrika landslag. Herrarna ska spela i EM och damerna leder sin kvalgrupp. Vi har spelare i toppklubbar och de fungerar som förebilder och exempel för de unga i ligan som siktar uppåt, säger Pihlaja och räknar upp Natalia Kuikka som precis skrev kontrakt med amerikanska Portland, Tinja-Riikka Korpela som är en av nyckelspelarna i Everton och Tuija Hyyrynen som håller den finländska fanan högt i italienska storklubben Juventus.

HPS tar steget upp

Den här säsongen har hälften av ligalagen kommit från huvudstadsregionen. Helsingfors har två lag i ligan (HJK och PK-35), Esbo ett (Honka) och Vanda två (TiPDS och PK-35 Vantaa). Om Vandalaget säkrar sin plats i ligan kommande säsong utökas mängden lag från huvudstadsregionen till sex då Helsingforslaget HPS tar steget upp från division 1.

HPS har gjort en osannolik resa genom seriesystemet. På sju år har laget tagit sig från division 4 till ligan. En av spelarna som gjort resan från division 4 till ligan är lagkaptenen Aino Lehtinen.

Lehtinen avslutade sin elitkarriär med att vinna dubbelmästerskap med PK-35 Vantaa säsongen 2011. Året innan hade hon tagit hem ligatiteln med Vandalaget. Men hösten 2011 hade hon fått nog och bestämde sig för att varva ner med spel i fostrarklubben HPS på lägre serienivå.

Laget steg snabbt till division 3 och vidare till division 2 och division 1. Efter tre säsonger i den nästhögsta serien säkrade laget avancemang till ligan i år.

"Jag lovar att vi kommer att ge allt i varje match och inte vika ner oss för någon", säger Lehtinen på Nationella ligans hemsida

Nu ska också rutinerade Lehtinen själv göra comeback i ligan efter en paus på tio år.

"Det ska bli intressant att se hur bra jag hänger med i tempot efter en lång paus. Då jag senast spelade i ligan var spelet inte speciellt taktiskt. Sedan dess har fotbollen utvecklats och gått framåt väldigt mycket", säger Lehtinen.

Åland United 17 13 1 3 32–9 40

TiPS 17 12 4 1 30–12 40

KuPS 17 10 2 5 43–20 32

FC Honka 17 9 3 5 34–23 30

HJK 17 9 3 5 23–18 30

PK-35 Hki 17 6 3 8 16–23 21

JyPK 17 5 1 11 24–42 16

PK-35 Vantaa 17 4 3 10 18–36 15

Ilves 17 4 1 12 22–29 13

TPS 17 2 1 14 9–39 7

Sista omgången, söndag klockan 14:

PK-35 Vantaa-TPS

HJK-JyPK

FC Honka-Åland United

PK-35–Ilves

KuPS-TiPS

Så avgörs serien:

Om två lag stannar på samma poäng är det målskillnaden som avgör.

TPS degraderas till division 1 medan det nästsista laget kvalspelar om att hållas kvar i ligan.

Helsingforslaget HPS har säkrat sin plats i ligan för säsongen 2021.

Beställ Veckans kulturplock!

Ett plock från Kulturen varje fredag i din e-post.

Så kan valet av lån påverka din ekonomi

Mer läsning