Manninen trivs som superkedjans center

Sakari Manninen (till höger) har i skuggan av briljanta Kaapo Kakko (mitten) stått för en imponerande VM-start. Bild: Jussi Nukari/Lehtikuva

Under de första VM-dagarna har alla talat om Kaapo Kakko. Men kedjekompisen, centern Sakari Manninen har inte varit dålig han heller. Jokeritspelaren har bland annat spelat fram till Lejonens fem senaste fullträffar.

Efter en ledig dag återvände Lejonen till Steel Arena i Kosice för att förbereda sig för den fjärde gruppspelsmatchen mot Danmark. Tisdagen var den traditionella familjedagen som spelarna tillbringade för sig själv eller med sina livspartner. Vädret var verkligen inte det vackraste men mellandagen gjorde laget gott.

– Vi åt och var ute på stan. Det regnade lite och blåste så vädret var inte det bästa möjliga men roligt var det, säger Lejoncentern Sakari Manninen.

Manninen har flugit under radarn då allas blickar varit fästa på kedjekompisen Kaapo Kakko. Manninens poängsaldo är lika bra som Kakkos: 0+5 poäng. Manninen placerades som center i kedjan med Kakko och Harri Pesonen på kanterna. Trion hade aldrig tidigare spelat ihop men hittade varandra genast då VM startade.

– De är toppenkillar. Kaapo har gjort fem mål på tre matcher. Han är hisnande skicklig. Inte bara med pucken utan också utan den. Han spelar väldigt smart. Och då han får pucken så går det undan – benen rör på sig och landskapen byts. Han är ständigt farlig, säger Manninen.

Pesonen, som till vardags spelar i schweiziska ligan och SCL Tigers, har hittills gjort ett mål och har +4 i plusminusstatistiken.

– "Pessi" är grymt stark och han är en duktig målskytt. Han skrinnar bra och jobbar också jättebra utan puck. Vi jobbar tätt i egen zon och genom det kommer vi till bra anfall. Jag är privilegierad då jag får spela med dessa killar, säger Manninen.

Manninen har spelat fram till Finlands fem senaste mål, inklusive Kakkos hattrick mot Slovakien.

Laget före jaget

Sig själv vill han inte berömma. För Manninen är det "laget före jaget" – ett motto som beskriver bra årets Lejontrupp.

– Vi har tre jättejämna matcher bakom oss. Uddamålsmatcher ända till slut. Vi har tagit sju poäng mot bra lag så VM-starten har varit bra kan man väl säga. Men ännu måste vi förbättra vårt spel. Vi måste slipa på små nyanser. Vi vill utvecklas både som enskilda spelare och som ett lag.

Kärpätprodukten Manninen blomstrade relativt sent. Han var 21 år gammal då han debuterade i FM-ligan. Efter det blev det några svängar till Mestis innan han till slut fick en nystart i HPK. Ligasäsongerna 2015-17 stod Manninen för 27+49=76 poäng i grundserien.

Genombrottet ledde till hans första kontrakt utomlands då SHL-klubben Örebro intresserade sig av uleåborgaren. Efter en givande och lyckad säsong med både OS- och VM-debuter flyttade Manninen till KHL och Jokerit. Den gångna säsongen var en succé. Manninen var lagets nästbästa målskytt och poängplockare med 20+28=48 som saldo.

Möter lagkompisar

Då Finland och Danmark möts finns hela sex Jokeritspelare i rinken. Manninen och lagkaptenen Marko Anttila får spela mot Jokerits kapten Peter Regin, Nicklas Jensen, Jesper Jensen Aabo och Oliver Lauridsen. Manninen gör inte misstaget att underskatta danskarna.

– Där finns många starka Jokeritspelare. De är ett topplag. De är mycket skickliga, säger Manninen.

Det danska landslaget gav Lejonen en smäll på nosen i VM i fjol. Då, framför en lyrisk hemmapublik i Jyske Bank Boxen i Herning, slog danskarna Lejonen med 3–2 i gruppspelet. I VM-uppladdningen möttes lagen två gånger: Lejonen vann med 1–0 och 2–1.

– I fjol var i fjol. Vi talar inte om fjolåret nu. Vi har ett annorlunda lag nu. Vi samarbetar och spelar för varandra. Vi kommer att jobba allt vad vi orkar, säger Manninen.

Lejonen möter Danmark i kvällsmatchen på torsdag. På fredag kväll står Finland-Storbritannien på programmet.

Trädgårdsstaden har kvar sin charm

På 1950-talet gjorde den moderna trädgårdsstaden Hagalund finländsk stadsplanering världsberömd. I dag är det både gammalt och nytt boende som får bostadsköpare att vända sina blickar hitåt. 3.9.2019 - 09.17

Mer läsning