Kroatien tar den längre vägen men ger sig inte

Luka Modric spelar i VM final på söndag.Bild: Franck Fife / AFP / Lehtikuva

Den engelska bubblan totalsprack och tiotals miljoner engelsmän landade platt på marken då Kroatiens Mario Mandžukić nätade 2-1-segermålet efter 109 minuters spel i VM-semifinalen på onsdag. Efter slutvisslingen var det inte många engelska anhängare som kunde tro på vad just skett. Three Lions skulle ju dansa till final och fotbollen skulle komma hem – Kroatien är väl inget att vara rädd för.

Mer fel kunde man inte ha.

– Engelska journalister och experter underskattade Kroatien och det var ett enormt misstag. De borde vara mer ödmjuka och respektera motståndarna, säger Kroatiens stjärna Luka Modrić till ITV efter semifinalen.

Modrić sätter den sista spiken i kistan för England med de orden. Han hävdar att ju mer England hajpades, desto mer ville kroaterna visa vad de går för – och det gjorde de. Inte en enda stund såg Kroatien ut att ge upp eller att inte ge sitt allt för varendaste en boll. Kroatien ger sig helt enkelt inte.

Det stöds av landet slutspelssaldo i årets VM: seger över Danmark efter straffläggning, seger över Ryssland efter straffläggning och nu även seger över England efter förlängning. Den gemensamma nämnaren för alla dessa tre matcher? Kroatien vände ur ett 0-1 underläge.

Enligt frilansjournalisten Tonci Percan är den Kroatiska truppens seghet och självförtroende ett resultat av en mängd förluster som svetsat samman laget. Det krävs dock mer än så för en lyckad turnering.

Kroatiens otroligt skickliga mittfält lett av Real Madrids och Barcelonas stjärnor Modrić och Ivan Rakitić har varit den möjligtvis viktigaste kuggen i lagets spel genom hela turneringen och även i semifinalen mot England. Kompletterat med Marcelo Brozović bollade det kroatiska mittfältet musten ur Englands motsvarande och när matchen avgjordes på förlängning hade engelsmännen mycket svårt att öppna spelet via mittfältet. Det liknade mer "gamla goda England" med långa bollar från försvar till anfall.

Tränaren Zlatko Dalić har fått laget att spela ett aktivt men smart spel. Kroatien orkar pressa och gör det vid rätt tillfällen. Mittfältet startar snabba anfall via löpstarka spelare som Ivan Perišić och Šime Vrsaljko på kanterna. Mandžukić och Andrej Kramarić har varit farliga i anfallet. Pusselbitarna tycks falla på plats för Kroatien och att Vatreni skrev historia med att ta sig till VM-final är definitivt en skräll, men samtidigt inte en världsomvälvande överraskning.

Kroatien, med endast ungefär fyra miljoner invånare, är ett starkt fotbollsland. De har varit med i fyra VM och fem EM innan detta och tog sin bästa mästerskapsplacering hittills, bronsmedalj, från VM 1998 – efter att ha blivit fällda av Frankrike i semifinal. Men kroaterna är inte nöjda med att endast ta sig till final. De vill ha revansch för vad som skedde 20 år sedan.

Finalen mot Frankrike blir naturligtvis en match av helt egen karaktär och Les Bleus har med säkerhet förberett sig för det kroatiska mittfältet. Det franska lägret kommer inte att underskatta sina motståndare och att Kroatien spelat tre förlängningar, sammanlagt 90 minuter extra, borde börja synas i något skede. Men om man ska tro på det kroatiska lägret finns det ännu krafter för en skräll i detta VM, nämligen kroatiskt guld.

Ville Bengs Reporter