James Manos Jr. skrev in sig själv i massmördaren

Manusförfattare. James Manos Jr. har en lång karriär som manusskribent för tv-serier bakom sig. Han har varit medförfattare till The Sopranos och huvudförfattare till Dexter.Bild: Niklas Tallqvist

En bra tv-serie kräver en intressant protagonist med en egen röst. Sen kommer intrigen av sig själv, säger manusförfattaren James Manos Jr. som skrev in något av sig själv i massmördaren Dexter Morgan.

James Manos Jr. är lite jetlaggad då vi möts en solig morgon i Helsingfors. Annars har resan från New York gått bra, och får vi bara i oss en kopp kaffe så ska det nog ordna sig med intervjun, säger han. Manos är i stan för att delta i Helsinki Script, ett evenemang ordnat av tv-branschen för att diskutera tv-serier och tv-manus.

Det är ett tema som minst sagt ligger i tiden: den seriösa tv-serien som sträcker sig över flera säsonger är en kulturform med stark medvind. Det är heller inte svårt att se varför James Manos Jr. fick en inbjudan. Han ingick i författarteamet som skapade den första säsongen av epokgörande The Sopranos i slutet av nittiotalet. Senare blev han den huvudsakliga arkitekten bakom Dexter, serien om en mordisk kriminaltekniker som gjorde succé mellan 2006 och 2013.

I synnerhet maffiaserien Sopranos har hyllats som en föregångare. Avtrycken i tv-hantverket märks än i dag trots att det gått nästan tjugo år sedan seriens skapare och huvudförfattare David Chase samlade ett litet team skribenter runt sig för att förverkliga den första säsongen. I det skedet hade manuset studsat runt bland olika producenter i Hollywood i sex, sju år, innan HBO slutligen nappade på idén. Ett pilotavsnitt var inspelat och utifrån det och Chases idéer skapade han och medförfattarna den första säsongen på tolv avsnitt.

– Vi hittade på grejer vartefter, och tänkte inte alls att detta skulle bli en ikonisk och oerhört inflytelserik serie.

Manos skrev själv den första säsongens femte avsnitt Collage som senare belönades med en Emmy, och som har figurerat på olika topplistor över avgörande ögonblick i tv-historien.

Det är ett avsnitt som illustrerar protagonistens Tony Sopranos två roller: Å ena sidan är han en lite obekväm pappa som försöker bryta isen med sin tonårsdotter då han kör henne på studiebesök till en skola, å andra sidan är han en maffiaboss som i smyg passar på att mörda en tjallare som av en slump råkar korsa hans väg på samma resa.

Och kanske kan man här se något som blivit en gemensam nämnare för en stor del av dagens framgångsrika tv-serier? Manos är i alla fall övertygad om att intrigen är underordnad, och att det viktiga är att det finns en trovärdig, men ändå fascinerande, motsägelsefull eller karismatisk protagonist.

– Är huvudkaraktären intressant blir serien intressant. Det är karaktärerna som genererar intrigen, inte tvärtom.

– Sen måste det förstås göras organiskt och sömlöst. Vi ser en massa serier där människorna pratar på ett sätt som ingen gör i verkliga livet. Du använder inte samma syntax, rytm, ord och tonfall som din hustru, och det är viktigt också på tv. I andra serier har språket inget med människorna att göra, utan finns bara där som något som sätter i gång intrigen.

– I de bästa serierna just nu, som Veep och House of Cards, har vi strålande skådespelare som har bra text att jobba med. Det gör att allt deras karaktärer säger har en undertext. Om det inte finns undertext tappar man oerhört snabbt intresset.

Att skriva i lag

Det är välkänt att de flesta tv-serier i dag skrivs av hela författarteam. Manos säger att det skulle vara nästan omöjligt för någon att ensam skriva en tv-serie, men att det nog finns en tydlig hierarki mellan författarna som samlas i skrivarrummet. Huvudförfattaren har alltid sista ordet, om allt från intrig till minsta tonfall i språket.

– Det är seriens skapare som ger serien dess röst. Han måste därför anställa medförfattare som han tror kan bidra till den rösten, som kan uppfatta hans ton och kopiera hans frasering. Som medförfattare måste du lära dig att skriva som någon annan. Jag upplever att det är oerhört svårt.

För de flesta långkörande serier är författarna fem eller sex till antalet. Själva arbetet är noggrant strukturerat, och i USA är det sällan frågan om några små produktionsapparater. Enligt Manos brukar ett enskilt avsnitt kosta tre till fem miljoner dollar att producera, exklusive marknadsföring, och en hel säsong kan gå loss på uppåt 70 miljoner. Det skapar ett kommersiellt tryck som också författarna kan känna av. Man kunde tänka sig att originalitet har svårt att spira under dessa premisser, men enligt Manos har produktionsbolagen insett att serieskaparen måste garanteras konstnärlig integritet och frihet att ge slutresultatet en personlig prägel. Ja, de facto säger Manos att serierna påfallande ofta har självbiografiska drag, vilket inte betyder att det behöver vara så uppenbart som i Lena Dunhams Girls.

– Jag lyckades skriva in något av mig själv i Dexters känslighet för livet, vilket var helt avgörande, säger Manos om sin massmördare som inriktat sig på att eliminera våldsverkare som undgått lagens långa arm. (Serien är också inspirerad av Jeff Lindsays bok Darkly Dreaming Dexter).

Den nya romanen

Det moderna tv-dramat har ibland jämförts med romanen, i synnerhet 1800-talsromanen, men enligt Manos är det ett missförstånd att tv-serien skulle innehålla samma typ av karaktärsutveckling som är vanlig i romaner. Tvärtom menar han att karaktärerna ofta utvecklas mer i en spelfilm på två timmar än i en serie på 60 avsnitt.

– I tv-serien kan du ha intriger som utvecklas över ett helt år, men den person vi möter i pilotavsnittet är hela tiden densamma, han får bara möta nya och svårare utmaningar.

– Tony Soprano eller Dexter förändras inte, de förblir sig själva genom hela serien. Du vill att publiken tryggt ska kunna bänka sig framför tv:n en fredag kväll för att se sin gamla kompis ta sig an nya utmaningar.

Däremot menar Manos att David Chase introducerade en helt ny sorts protagonist: med Tony Soprano fick tv-publiken för första gången se en huvudperson man förväntas sympatisera med döda någon annan – utan att det handlar om självförsvar. Han tänker sig också att den här protagonisten gjorde entré med perfekt tajmning, strax innan terrorattackerna 2001 spred en allmän känsla av att "nu måste vi ta makten i egna händer" genom Amerika.

De moraliskt ruttna protagonisterna har helt klart blivit vanliga i många tv-serier på 2000-talet: Borgia, Boardwalk Empire, House of Cards, Breaking Bad och Manos egen Dexter. Enligt Manos handlar det om att ge tittaren en ställföreträdare som lever ut det som är förbjudet.

– Vem skulle som Dexter inte vilja döda en pedofil eller en våldtäktsman? Det kändes inte som ett stort steg att tänka sig att någon ville uppleva detta i tv.

Men är det inte lite farligt att bejaka de här känslorna?

– Att ta lagen i sina egna händer? Ja, absolut. Men jag tycker inte att serien uppmuntrar någon att aktivt ha ihjäl en pedofil. Det är skönheten med teve, att du kan föreställa dig att du själv gör det.

Men tror du det kan påverka samhället destruktivt på en högre nivå: i tankemönster, politik och idéer? Om man nu jämför med till exempel Donald Trumps självsvåldiga förhållningssätt till världen – något som många uppenbarligen uppskattar också i verkligheten?

– Jag tycker inte man ska göra några som helst jämförelser mellan tv-fiktion och Donald Trump. Du kan hitta fascister överallt, Österrike var också nära att välja en högerextrem president. Jag tror att de flesta amerikaner tycker att Donald Trump är en fullständig katastrof. Men tror jag på något sätt att hans framgång påverkats av Sopranos, Dexter eller Breaking Bad? Inte en chans!

Så kultur kan inte påverka politik i en bredare bemärkelse?

– Det kan all stor konst, förstås. Musikalen Hamilton på Broadway, om en av våra grundlagsfäder, har påverkat kulturen genom att ge en massa unga förståelse för vår historia. Det är ett exempel på en positiv påverkan.

– Men jag tror inte att Tony Soprano fått fler människor att gå med i maffian eller att Dexter skapat fler vigilanter. Jag tror tvärtom att människor i grunden är goda, men att de på ett säkert sätt kan få en kick av den här sortens berättelser. Men du implicerar nästan att jag eller David Chase skulle vara ansvariga för något negativt i kulturen och det kan jag inte acceptera.

PROFIL

James Manos Jr.

Född: I Brooklyn, New York.

Karriär: Har jobbat med tv-serier som The Sopranos och The Shield. Skapade den åtta säsonger långa tv-serien Dexter om kriminalteknikern Dexter Morgan som kallblodigt dödar våldsverkare som lagen inte kommer åt.

Aktuell med: Besökte Helsinki Script i månadsskiftet. Har en ny tv-serie på gång, men allt om den är än så länge hemligt.

Plast- och luktfria målfärger av förnyelsebara naturoljor

För fempersonersfamiljen i Malax var valet av Uulas färger enkelt. Inhemska, naturenliga, luktfria, utsläppsfria samt utmärkt service och personal är det som ligger överst. Att färgerna är enkla att stryka på och färgvärlden varm, vacker och harmonisk bidrar till helheten. 4.12.2018 - 09.08