Hemmahoppen OS-laddar – med 140 samlingsdagar

Det japanska landslaget med den danske förbundskaptenen Ulrik Kirkely har förberett sig i över tre år för hemma-VM i Kumamoto. Det stora målet är dock OS i Tokyo till sommaren. Bild: Janerik Henriksson/TT

Japans handbollslandslag har varit samlat i 140 dagar inför VM. Mästerskapet som ska göra sporten populär hos det japanska folket inför sommarens OS i Tokyo. – Jag hoppas att de kan få upp ögonen för handbollen, säger Japans norska målvakt Sakura Kametani.

När Japan slog Argentina i öppningsmatchen i VM kunde hemmanationens danske förbundskapten Ulrik Kirkely pusta ut. Hemmalaget klarade av den mentala utmaningen att leverera inför över 9 000 åskådare i huvudarenan Park Dome i Kumamoto.

– Jag vet hur svårt det är för ett japanskt lag att spela i Japan, under press och med mycket media på plats. Som japansk handbollsspelare är du inte van vid de här matcherna, säger han.

Bytte till Japan TT: Har ni pratat mycket om hur det ska bli att spela ett VM här hemma?

– Det har vi pratat mycket om i tre, fyra år.

Han är inte den ende från Skandinavien i Japans lag. Norskan Sakura Kametani, som har en japansk mor och en norsk far, bytte 2015 till det japanska landslaget.

– Min dröm har alltid varit att spela VM och OS. När jag fick frågan fick jag göra ett val och jag har aldrig ångrat det, säger den 32-åriga målvakten efter att Japan i sin andra match enkelt besegrat Kongo-Kinshasa (28–16).

Ingen stor sport TT: Hur var det att spela premiären inför över 9 000 åskådare?

– Det är självklart väldigt härligt. Jag tror att de andra spelarna känner lite mer att de spelar i hemlandet med familj och vänner på läktaren. Det är skoj att visa upp handbollen som sport här i Japan.

TT: Är sporten populär?

– Det är en liten sport. De har väldigt många andra sporter, så jag hoppas att de kan få upp ögonen för handbollen, säger Kametani, som i Handbollseuropa mer är känd under det norska efternamnet Hauge.

Tillsammans med Kirkely, som blev förbundskapten sommaren 2016, har Kametani försökt göra japanskorna lite mer skandinaviska.

– Vi ska visa mer känslor när vi spelar. Vi visar om vi är arga eller glada och att vi vill vinna. Vi försöker få in att man får lov att visa känslor när man spelar, säger hon.

– Och att man ska vara cynisk när man spelar handboll. För alla andra lag är cyniska när det kommer till att få med sig straffar och annat. Vi har försökt få in lite skandinavisk kultur samtidigt som de får behålla lite av den japanska identiteten.

Önskar sig mer

Sedan i somras har landslaget varit samlat i sammanlagt 140 dagar. En tid för spelarutveckling som ingen annan förbundskapten i världen ens kan drömma om.

– Man önskar sig alltid mer, säger Kirkely.

– Men det finns inte många förbundskaptensjobb där man kan vara samlade på det här sättet med sitt lag.

Ett tydligt mål för honom har varit att göra damlandslaget redo inför OS i Tokyo till sommaren.

– VM är viktigt för oss. Men självklart, vi är stöttade av den olympiska kommittén i Japan. För dem är det så klart OS som är det viktiga. Men den här möjligheten vi har att få spela VM på hemmaplan är enormt värdefull.

Inget har lämnats åt slumpen. Den japanska handbollsligan har ställts in under hösten för att spelarna i stället ska vara tillgängliga för landslaget.

– De kör en kortare turnering januari–mars i stället. Från mitt av mars förbereder vi oss igen. För OS, säger Kirkely.

Turné i Europa

Runt 75 samlingsdagar har varit förlagda i Europa. Landslaget har turnerat runt i Slovenien, Norge och Danmark för att matchas mot såväl europeiska klubblag som andra landslag.

– Vi har ett jättestort fokus på att möta europeiska lag. För det är lag vi kommer att möta i VM och OS.

Sakura Kametani spelar i den franska ligan för ESBF Besançon och har endast varit med när de europeiska ligorna har tagit landslagsuppehåll, men hon märker att hennes lagkamrater har tagit stora steg under hösten.

– Vi har mött bra lag och jag ser att de har blivit lite mer stabila, säger norsk-japanskan.

Majoriteten av de japanska spelarna i den 16-mannatrupp som är anmäld till spel i hemma-VM i Kumamoto har inhemska klubblagsadresser.

De enda utlandsproffsen är högersexan Asuka Fujita (Borussia Dortmund, Tyskland) och målvakten Sakura Kametani (ESBF Besançon, Frankrike). Kametani är dock född i Norge, men har en japansk mor och en norsk far.

Damlandslaget gör på hemmaplan sitt 19:e VM. Bästa placering är en sjundeplats 1965. Vid VM 2017 slutade Japan på 16:e plats. Då nådde Japan åttondelsfinal, men föll mot bronsmedaljören Nederländerna efter förlängning.

Hemma-OS i Tokyo till sommaren blir damlandslagets blott andra framträdande i de olympiska spelen. Första gången landet var med var 1976 när damhandbollen för första gången kom med på OS-programmet. Då slutade Japan femma av totalt sex deltagande lag.

I de asiatiska mästerskapen har damlandslaget tagit ett guld (2004), fem silver och åtta brons.

Källor: Internationella handbollsförbundet och Japans handbollsförbund.

Mot en renare värld, ett flyttlass åt gången – ”Alla våra 150 röda bilar kör fossilfritt”

Mer läsning