Finlandssvenska Ulla Bergstén, 80, trotsar pandemin i den brasilianska slummen – "Jag är Guds soptant"

Ulla lastar av bilen vid en av de återvinningscentraler där uteliggare och fattiga söker sin lön för dagen. Bild: David Ringbäck

Hennes hår är vitt som snö, men hennes röst är stark och tränger genom trafikbullret i mångmiljonstaden São Paulo. Finlandssvenska Ulla Bergstén yr runt i en svart Meriva och samlar skräp. Hon trotsar pandemin, att hjälpa och att ge styr hennes liv och har gjort så i tjugo år.

Det är en sällsam syn. Det är tidig morgon i São Paulos nedgångna stadskärna. Tilltufsade män har dragit sina sopor till återvinningscentralen för att få sin dagliga lön. Mitt bland dem går en finlandssvensk kvinna med bestämda steg. Höften är opererad, förra året fyllde hon åttio. Bilen, som nyss rullat ut från ett ungdomsfängelse några stråk därifrån, är fullproppad med pappkartonger och pantburkar. Men för den före detta klinikföreståndaren på stadens universitetssjukhus är det inte fråga om att skaffa sig någon egen inkomst. Pengarna ger hon bort – någonstans i världen kommer ett barn att få vara tryggt. Kanske få mat. Kanske en flicka slipper prostituera sig.

Ulla Bergstén rattar sin bil genom slumområdena i São Paulo. Bild: David Ringbäck

För missionärsdottern Ulla Bergstén har tron och övertygelsen fått konsekvenser hela vägen. Efter sjuttio år i Brasilien kryddas hennes finlandssvenska av portugisiska uttryck. Hon berättar att hon har samlat ihop över hundra brasilianska månadslöner.

Ulla Bergstén steg i land i Rio de Janeiro, som ett av fyra barn till missionärsparet Lars-Eric och Ester Bergstén, tre år efter att kriget i Finland hade tagit slut. Minnet av flyglarmen och bombningarna var i gott minne.

Pappan hade under kriget tjänstgjort som sanitär – men han förestod också den svensktalande pingstförsamlingen på Albertsgatan 32 i Helsingfors. I Brasilien blev det ekonomiskt tufft för familjen då pappans understöd betalades ut i kraftigt försvagade mark.

Mamma Ester kom i det nya hemlandet att engagera sig särskilt starkt i den sociala omsorgen. Berörd av misären i slumområdet intill hemmet i Rio de Janeiro, tog hon initiativet till den organisation som Ulla i dag driver vidare – ASEB, Associação Social Ester Bergstén. Ester och barnaskaran – som växt till fem – följde med Lars-Eric på hans uppdrag och landade slutligen i jättestaden São Paulo.

Guds soptant

Samvetsgrannheten och engagemanget för medmänniskan som hon såg i hemmet gjorde intryck. Ulla själv gifte sig aldrig, men i sitt yrke som sjuksköterska arbetade hon sig upp till klinikföreståndare på psykiatriavdelningen på Hospital das Clínicas – São Paulos universitetssjukhus.

Hennes föräldrar var med om en trafikolycka – hennes mamma dog, men pappan överlevde och drabbades av hjärtproblem. Ulla Bergstén såg som sin uppgift att ta hand om honom. När han dog 1999 blev Ulla ensam ansvarig för försörjningen av de soppstationer och projekt de efterlämnat.

– Mina väninnor uppmanade mig att sluta med verksamheten och ägna mig åt något annat. Det var ju smutsigt och gav inga pengar.

Men det var inte något alternativ för Ulla. Hon började samla sopor.

– Jag kallar mig Guds soptant, skrattar hon.

– Jag tar det som alla kastar bort.

Ulla är en av dem i Brasilien som sköter sopsorteringen på privat initiativ. Här finns ingen miljöpolitik i nordisk skala. Återvinning sker ofta genom fattiga människor som själva drar avfallet på vagnar, eller fyller bilflak med mängder plast, papper och metall.

– Mitt liv är att hjälpa andra, säger Ulla Bergstén som idogt fortsätter det hjälparbete hennes föräldrar inledde i Brasilien. Bild: David Ringbäck

En del organisationer och affärsinrättningar skänker också Ulla material. Ett par dagar i veckan kör bilen i gryningen in på den beryktade ungdomsanstalten Fundação Casa för att lastas med överbliven pappkartong från verksamheten.

Känner du dig aldrig rädd?

– Jag åker inte ensam, säger hon enkelt och menar att en högre makt är med henne.

Ulla Bergstén lever sitt liv i Brasilien, men hon förblir trogen sitt ursprung. När Skandinaviska kyrkan anordnar träff för äldre kan man räkna med hennes närvaro, och i samband med en årlig skandinavisk marknad i staden ser hon alltid till att fylla på sitt förråd av skandinavisk sill.

Brasilien ligger globalt på tredje plats efter USA och Indien med flest antal coronasmittade och flest antal dödsfall i covid-19. São Paulo är särskilt hårt drabbat. Men fortfarande ringer telefonen hemma hos Ulla Bergstén med uppmaningen att komma och hämta. Och Ulla åker i väg. Pandemin stoppar henne inte.

Beställ Veckans kulturplock!

Ett plock från Kulturen varje fredag i din e-post.

Mångsidiga museiupplevelser lockar till Lahtis

Mer läsning