Finländska hockeyprofilerna: "Kakko blir en superstjärna i NHL"

Kevin Lankinen spelade tillsammans med Kaapo Kakko i VM i våras.: Bild: [Pasi Mennander/Ishockeyförbundet ]

Efter Barkov, Laine och Rantanen – nu åker nästa finländska supertalang till NHL. De etablerade stjärnorna tror stenhårt på Kaapo Kakko.

Den finländska ishockeyns talangfabrik producerar jättelöften i en strid ström. Då New York Rangers valde Kaapo Kakko som tvåa i NHL-draften i juni var det fjärde året i rad som en finländare gick bland de tre första spelarna.

Nu närmar sig hösten, NHL-klubbarnas träningsläger och seriepremiären i oktober. Förväntningarna på Kakko är enorma.

Efter en utmärkt ligasäsong i TPS och två VM-guld på några månader – först i junior-VM och sedan i herr-VM – är haussen runt artonåringen påtaglig.

– Jag hoppades att det skulle bli precis så här.

Artikeln fortsätter under bilden.

Under ishockey-VM i Slovakien visade Kaapo Kakko upp hela registret. Några veckor senare valde New York Rangers honom i NHL-draften. Bild: [Pasi Mennander/Ishockeyförbundet ]

Kakko står utanför ishallen i Lahtis med sin Rangers-trunk på axeln och svarar på frågor. Journalisterna omringar honom som en bisvärm. Kakko bjuder i sedvanlig stil inte på speciellt långa svar.

– Jag har inte tänkt så mycket på flytten till USA. Förra säsongen blev rätt lång med VM och draften, men jag har utvecklats.

– Det blir ganska otroligt att inleda NHL-karriären i Madison Square Garden. Förhoppningsvis får jag spela och lyckas.

Tålamod ett nyckelord

Det råder ingen tvekan om att Kakko är en exceptionell talang. De finländska NHL-stjärnorna skriver under det.

För sex år sedan satt Aleksander Barkov i en sits som är jämförbar med Kakkos. Florida Panthers hade valt Barkov som tvåa i draften och centern åkte till USA för att infria förväntningarna.

Artikeln fortsätter under bilden.

Aleksander Barkov är bekant med Kaapo Kakkos situation. Även Barkov åkte till Nordamerika med stora förväntningar på sina axlar. Bild: [Mats Ahlnäs/SPT ]

– I mina första träningsmatcher gick det inte så bra. Tempot var högt och jag visste inte riktigt vad jag skulle göra. I den första NHL-matchen gick det hyfsat och sedan blev det bara bättre. Klubben hade tålamod.

Nu är Barkov en stjärna i Panthers. Han är lagets kapten och en av spelarna som organisationen bygger sin framtid runt.

Enligt honom är tålamod ett nyckelord. Att bli vald tidigt i draften är en fördel om man landar rätt och hanterar situationen.

– Som drafttvåa kan man till och med spela några dåliga matcher. Man får verkligen en ordentlig chans att visa vad man kan. Klubben tror stenhårt på dig. Det gäller också Kaapo. Han lär bli en bärande kraft i Rangers.

Artikeln fortsätter under bilden.

Miro Heiskanen imponerade mycket under sin första NHL-säsong. Bild: [Mats Ahlnäs/SPT ]

Vad förväntar du dig av hans debutsäsong?

– Han är som gjord för den moderna NHL-ishockeyn. Han är väldigt bra på att skydda pucken, hittar sina lagkamrater och gör mål. Kan man begära mer? I VM visade han vilken nivå han har i sig.

"Stort att debutera"

När Lejonen spelade hem VM-guldet i våras var Kaapo Kakko och Kevin Lankinen lagkamrater.

– Han är en spelare i världsklass, säger Lankinen.

Artikeln fortsätter under bilden.

Kevin Lankinen anser att den finländska ishockeyns fokus på individerna har gett resultat. Bild: [Mats Ahlnäs/SPT ]

Varför har Finland fått fram så många spelare med så stor kapacitet?

– Vi har väldigt bra tränare och vi satsar mycket på individerna. Vi vill skapa skickliga spelare som Kaapo. Tidigare spelare har blivit tränare och de berättar vad som krävs för att spela i NHL.

Miro Heiskanen är inne på samma spår.

– Dessutom tränar unga spelare väldigt hårt nu.

Förra säsongen debuterade Heiskanen i NHL. För två år sedan valdes han som trea i draften och i fjol visade han att Dallas Stars satsade på rätt spelare.

– Både klubben och jag hade förväntningar. Det var kul att åka dit. Det är stort att debutera i NHL. Det är något som man har drömt om.

"Var lite nervös"

När Heiskanen ska ge en prognos för Kakkos framtid räcker orden knappt till.

– Han kommer garanterat att bli en superstjärna i NHL. Jag tvekar inte en sekund på det. Jag förväntar mig att han producerar poäng i vinter. Han är en så stor talang.

Artikeln fortsätter under bilden.

Jesperi Kotkaniemi gjorde en solid debutsäsong i hockeytokiga Montreal. Bild: [Mats Ahlnäs/SPT ]

Sett till nivån på förväntningarna kan man dra linjer mellan Kakko och Patrik Laine. Som en utpräglad målskytt har Laine haft ögonen på sig i Winnipeg sedan dag ett.

– Jag var lite nervös när jag åkte dit. Det är en stor grej att spela i NHL, men Kaapo ska njuta av det. Han ska fokusera på sitt spel. Det räcker. Han ska inte stressa för mycket över poängtakten.

Laine poängterar vikten av att lära sig prata en bra engelska snabbt. Mikko Rantanen ser också fram emot att följa Kakkos hantering av medierna.

– Han behöver inga spelmässiga tips. Jag väntar mest på att höra hans första intervjuer på engelska.

2018: Jesperi Kotkaniemi, Montreal Canadiens.

Valdes som trea i draften. Blev den förste NHL-spelaren som är född på 2000-talet när han debuterade. Stod för en solid säsong som rookie.

2017: Miro Heiskanen, Dallas Stars.

Valdes som trea i draften. Gick rakt in i Dallas försvar och överöstes av beröm från alla håll. Hans spel med pucken är glimrande bra.

2016: Patrik Laine, Winnipeg Jets.

Valdes som tvåa i draften. Har gjort fina 110 mål på tre säsonger, men har också haft problem att hålla en jämn nivå i spelet. Fortfarande utan nytt kontrakt.

2015: Mikko Rantanen, Colorado Avalanche.

Valdes som tia i draften. Har blommat ut i Denver och var glödhet i fjol. Ledde poängligan ett bra tag och nu väntar han på att få ett mångmiljonkontrakt.

2014: Julius Honka, Dallas Stars.

Valdes som fjortonde spelare i draften. Har inte tagit en ordinarie plats i Dallas-försvaret. Står utan kontrakt och det spekuleras om en flytt från Texas.

2013: Aleksander Barkov, Florida Panthers.

Valdes som tvåa i draften. Har tagit kliv varje säsong och nu är Barkov en stjärna. Var lagkapten för Panthers i fjol och fick ihop 96 poäng.

Mot en renare värld, ett flyttlass åt gången – ”Alla våra 150 röda bilar kör fossilfritt”

Mer läsning