HJK redo för nytt Europaäventyr

HJK möter lettiska mästaren RFS i Tölö i kväll i den första kvalomgången till Champions League.

HJK och Bojan Radulovic Samoukovic inleder sitt Champions League-kval i kväll.
I fjol fick HJK uppleva Europaspel för första gången på sju år då Helsingforslaget tog sig till den nya klubblagstävlingen Europa Conference League. I kväll börjar en ny resa mot Europa i den första kvalomgången till Champions League då HJK tar sig an lettiska mästaren RFS på sin hemmaplan.
HJK kommer till matchen i en formsvacka. Laget har inte lyckats vinna under ordinarie speltid sedan slutet av maj och inte vunnit på fyra matcher. 1–1 senast mot ligaledaren KuPS var visserligen en spelmässig ljusglimt som HJK hoppas kunna bygga på mot Rigalaget RFS.
– RFS är ett bra lag på det sättet att de är vana vid att vinna i sin liga. Kanske ändå att klasskillnaden mellan de tre-fyra bästa lagen och resten är i genomsnitt större än exempelvis i vår liga. Anmärkningsvärt är att de är ett väldigt storvuxet lag med en snittlängd på 185-186 centimeter. Därför är de ett farligt lag i fasta situationer, varifrån de gjort närmare hälften av sina mål, säger HJK:s chefstränare Toni Koskela i en videointervju på klubbens hemsida.
Det första kvalmötet spelas alltså i kväll, returen i Riga nästa tisdag. Vinnaren avancerar till den andra kvalomgången där motståndet blir klart tuffare: tjeckiska Viktoria Plzen.
En förlust i dubbelmötet skulle skicka HJK till den tredje kvalomgången till Conference League. Skulle HJK råka åka ut i andra eller tredje CL-kvalomgången fortsätter resan i kvalet till Europa League.
Om HJK tar sig till kvalplayoff i Europa League säkrar laget minst en plats i Conference League.
HJK har en gång, säsongen 1998-99, spelat i Champions League-gruppspelet. Till Europa League tog man sig säsongen 2014-15.
De övriga finländska lagen som kvalar till Europa i sommar är KuPS, SJK och Inter, som alla inleder sitt kvalspel i den första kvalomgången till Conference League.

HJK i Champions League-kvalet under de tio senaste åren

2012–13: HJK utklassar isländska KR med 9–1 i andra kvalomgången men blir utslagna av Celtic i den tredje med 4–1. HJK förlorar mot Atletico Bilbao i playoff-skedet i Europa League med 3–9.
2013-14: HJK floppar och förlorar mot estniska Nõmme Kalju i andra kvalomgången. 1–2 totalt.
2014-15: Cypriotiska APOEL slår ut HJK med 4–2 i tredje omgången men HJK kommer till Europa då man i EL-playoff slår Rapid Wien med 5–4. I gruppspelet blir det två segrar och fyra förluster.
2015-16: HJK vinner över lettiska Ventspils med 4–1 i andra omgången och förlorar mot kazakiska Astana med 3–4 efter ett mål på stopptid. I EL-playoff promenerar ryska Krasnodar över HJK med 5–1.
2018-19: Efter en paus på två säsonger spelar HJK Champions League-kval igen och inleder i första omgången med att slå färöiska Vikingur med 4–3. I andra omgången stoppade BATE Borisov Klubis framfart med siffrorna 2–1. Olimpija Ljubljana slår sedan ut HJK i EL-kvalet med solklara 7–1.
2019–20: HJK slår färöiska Torshavn i den första omgången med 5–2 men faller mot serbiska Röda Stjärnan i andra med 2–3. I EL-kvalets åker man ut mot Riga FC på grund av bortamålsregeln, 3–3.
2021–22: Buducnost Podgorica från Montenegro blir en munsbit (7–1) för HJK i den första kvalomgången. I den andra är Malmö FF numret för stort och slår ut HJK med 4–3. HJK slår Neftci Baku med 5–2 i den tredje EL-kvalomgången och säkrar en plats i den första upplagan av Europa Conference League (ECL). I EL-playoff blir det stopp mot turkiska jätten Fenerbahce med 2–6. I ECL-gruppspelet vinner HJK sina matcher mot armeniska Alashkert, förlorar två gånger mot österrikiska LASK och israeliska Maccabi Tel-Aviv och slås ut i gruppspelet.

ANDRA LÄSER