Efter en paus på 25 år är Storbritannien tillbaka i hockeyns internationella finrum

Ailsa Cordner, Annette Petrie, Emma Armitage och Leanne King stortrivs på årets VM-turnering. Bild: Lehtikuva/Jussi Nukari

De brittiska supportrarna på plats i VM önskar inget annat än att vistelsen på högsta nivån blir längre än ett år.

Det är en halv timme innan nedsläpp i matchen mellan Storbritannien och Danmark. På plats i Steelarenan i Kosice är redan flera förväntansfulla brittiska supportrar. Många har samlats på en läktarsektion mitt i hallen och där träffar vi Annette Petrie, som är ordförande för den brittiska supportergruppen Great Britain Supporter Club.

– Vi är ungefär 500 medlemmar i gruppen som är på plats, men jag uppskattar vår totala supporterskara här i VM till ungefär 700 personer, säger Petrie, som kommer från Old Windsor i Berkshire.

Hon flankeras av Leanne King, Emma Armitage, Rachel Paget, Anne Fotheringham, John Oakley från Sheffield och Ailsa Cordner från Basingstoke. De är hängivna hockeysupportrar i ett land där ishockey hamnar i skuggan av fotboll, rugby och cricket.

– Ju bättre det går för landslaget desto större är intresset för ishockeyn, men problemet är att många supportrar tänker bara på sin klubb och visar inget stöd för landslaget. Jag tycker att det är bra att det finns ett intresse för landslaget i media, men ändå får landslaget inte den uppmärksamhet som laget förtjänar, säger Armitage.

Ailsa Cordner, Annette Petrie, Emma Armitage och Leanne King tycker att ishockeyn blir en allt större sport i Storbritannien. Bild: Lehtikuva/Jussi Nukari

Ailsa Cordner lyfter fram ett ökande intresse för ishockey bland barn och ungdomar i Storbritannien.

– Efter att vi spelade i VM 1994 startade det brittiska ishockeyförbundet en årlig turnering för juniorer för att hitta de egna talangerna. I början fanns det sex lag. Nu består turneringen av 20 lag i fyra klasser från åldrarna 11 till 17. Alla spelare i det här laget utom tre har spelat i turneringen, säger Cordner.

– Jag tycker att våra juniorlandslag både på flick- och pojksidan gör väl ifrån sig, säger Petrie.

Stort i Sheffield

Hockeyn har en relativt stor geografisk spridning i Storbritannien, men Petrie påpekar att London är hockeyns svarta fläck.

– Vi skulle behöva ett lag i London. Det skulle ge hockeyn större synlighet och öka intresset för sponsorer.

I Sheffield är intresset för ishockey stort. Det finns rätt lag många på området.

– Vi har en ganska lång tradition av ishockey i Sheffield som förenar generationer. Jag är extra glad över att fler barn väljer hockeyn som sin sport, säger Paget.

Jake Oakley, Rachel Paget, Anne Fotheringham och John Oakley överger inte sina favoriter, trots att laget åker ibland på brakförluster. Bild: Lehtikuva/Jussi Nukari

Den brittiska ligan har i alla tider haft ett rykte om att vara en liga där råbarkade kanadensare som aldrig slagit igenom i Nordamerika gör sällskap av några få egna brittiska spelare. En publiga för törstiga spelare.

– Visst finns det många importspelare i ligan, men det är omöjligt att ha en liga hos oss enbart med spelare som är födda i Storbritannien. Jag tror att vi kan skapa en egen hockeyliga med enbart egna spelare, men det tar 20 till 30 år, säger Petrie.

De brittiska supportrarna njuter av VM-turneringen. De var på plats i Budapest i fjol när Storbritannien säkrade avancemang.

– Det är roligt att vara "underdog". Inte väntar något av oss. För oss är det viktigt att också ha roligt och festa tillsammans med supportrar från andra länder. Med er finnar har vi bara goda erfarenheter, säger King.

– De finska supportrarna tycker om att dricka öl, men de är hyfsade med oss, säger Paget.

Svårt VM

John Oakley lyfter fram den fina stämningen i VM som han uppskattar. Att britterna ser ut att bli turneringens strykpojkar bekommer inte honom.

– Vi har mött många hårda motståndare och det är svårt för oss, men spelarna har vårt stöd. De förtjänar det. Man kan inte bara stirra sig blind på resultaten, säger Oakley.

På fredag möts Finland och Storbritannien. Finland har aldrig segrat över Storbritannien i ishockey-VM i två inbördes matcher. I VM i Paris 1951 vann britterna över Finland med 6–3 och i VM i Colorado Springs 1962 med 7–5.

– Jag skulle gärna se att vår segersvit över Finland fortsätter, men ärligt talat tror jag inte riktigt på det. Finland ser oerhört starkt ut, säger Petrie.

Hon får medhåll av Oakley.

– Jag är realist. Finland är så mycket bättre. Det är ju er nationalsport, säger Oakley.

Jake Oakley, Rachel Paget, Anne Fotheringham och John Oakley hoppas att VM en dag skulle spelas i Storbritannien. Bild: Lehtikuva/Jussi Nukari

Liam Kirk är den brittiska ishockeyns stora affischnamn. Han draftades i fjol av NHL-klubben Arizona Coyotes. Bild: Lehtikuva/Jussi Nukari

I Storbritannien finns 10 325 registrerade ishockeyspelare.

Brittiska ligan, Elite Ice Hockey League, består av 10 lag.

Storbritannien har vunnit ett VM-guld, 1936 i Garmisch-Partenkirchen. Turneringen var samtidigt också en OS-turnering.

Senaste gång Storbritannien spelade i VM på högsta nivån var 1994. Då förlorade laget samtliga matcher.

Brittiska ishockeyns mest legendariska spelare är Tony Hand, som spelade i 33 år på högsta nivån. Han noterades för över 4 000 poäng. Hand draftades av Edmonton Oilers 1986, men spelade aldrig där. Tillsammans med Colin Shields och Liam Kirk är han en av de tre brittiskfödda spelare som draftats av en NHL-klubb.

Mot en renare värld, ett flyttlass åt gången – ”Alla våra 150 röda bilar kör fossilfritt”

Mer läsning