Astoria är Amerikas Helsingfors

I Astoria, Oregon, var finländarna den största invandrargruppen i början av 1900-talet. Deras ättlingar i staden som kallats "Helsinki of the West" försöker hålla sin historia levande med kanelskorpor, släktforskning och finsk design.

James Tilander langar in plåt efter plåt i den gamla ugnen, 400 bröd kommer han att grädda till kanelskorpor denna vecka. Förut bakade han 1 000 i veckan och en gång i tiden hade stadens fiskare trätunnor fulla av kanelskorpor med sig ut på sjön.

Kanelskorporna har gjort bageriet känt även utanför staden och receptet är, såvitt James Tilander vet, detsamma som när hans farfar startade verksamheten tillsammans med två finska kollegor 1910.

James Tilanders bageri är liksom Suomi-Hall målat i blått och vitt. Bild: Christina Sjögren

Nordiska bakverk säljs fortfarande, även om de amerikanska munkarna börjar ta över. Bild: Christina Sjögren

Mera munkar än rågbröd

Konditoriets inredning går i Finlands blåvita färger, och gamla foton på väggarna vittnar om en tid då dess hyllor var mer välfyllda. Fortfarande finns här kardemummabullar, fattigmanskakor, limpa och rågbröd, men Astoriabornas rötter växer allt längre från Finland och de amerikanska munkarna säljer han numera mest av.

När James Tilander går i pension inom några år lär det vara slutet på verksamheten, men hans hopp står till de två anställda bagarna. De har också invandrarbakgrund, men från Mexiko.

– De har lärt sig göra nordiska produkter och jag har sagt åt dem att de borde köpa bageriet, säger James Tilander.

Astoria ligger vid Columbiaflodens breda mynning och är en stad med knappt 10 000 innevånare. Det var här som amerikanarna i början av 1800-talet etablerade sin första bosättning på Stillahavskusten.

Astoria med knappt 10 000 innevånare ligger vid Columbiaflodens breda mynning. Det var här som amerikanarna i början av 1800-talet etablerade sin första bosättning på Stillahavskusten. Bild: Christina Sjögren

På 1870-talet blev Astoria den största finska bosättningen i västra USA. Det finns en del gamla byggnader från den tiden. Bild: Christina Sjögren

James Tilander bakar varje vecka 400 bröd som skärs upp och görs till kanelskorpor. Det fanns en tid när han bakade han 1 000 i veckan. Bild: Christina Sjögren

Ett drygt halvsekel senare var folken som hade levt här i årtusenden dödade av kolonisatörernas sjukdomar och vapen eller tvingade till reservat. Ljushyade amerikaner och invandrare från framför allt Europa lockades i stället hit med löfte om gratis mark och stora naturresurser.

Timmer, fisk och fabriker

Den första finländaren i Astoria var en sjöman som kom 1859, men det dröjde till 1870-talet innan fler kom och gjorde staden till den största finska bosättningen i västra USA. Detta berättar 76-åriga Liisa Penner, själv hitflyttad från Finland som barn och sedan många år arkivarie på Clatsop County Historical Society som driver stadens ambitiösa Heritage Museum.

Liisa Penner flyttade till Astoria som barn. Sedan många år jobbar hon som arkivarie på Clatsop County Historical Society. Bild: Christina Sjögren

Här i området kunde männen hitta jobb inom laxfisket, konservfabrikerna och timmerindustrin.

– Hustrun lämnades ofta ute i stugan bland alla björnar där hon försökte hålla kycklingarna vid liv medan mannen flyttade med säsongsarbetet ungefär som ursprungsfolken hade gjort, säger Liisa Penner.

Heritage Museum i Astoria är rätt långt präglat av den finländska invandringen. Bild: Christina Sjögren

Suomi Hall är en mötesplats för finsk kultur och välkomnade här den finska skogstidningen Metsälehtis läsare under deras rundresa i området. Bild: Christina Sjögren

Finska köttbutiken är numera kafé och rosteri, men den gamla fasaden med texten finns bevarad. Bild: Christina Sjögren

Finlandsättlingarna i Astoria känner fortfarande stor samhörighet. De flesta träffas åtminstone vid den årliga midsommarfesten. Bild: Christina Sjögren

Vid 1920 var en fjärdedel av stadens innevånare finländare och de flesta levde då i stadsdelen Union Town. Fortfarande finns här Suomi Hall som är en mötesplats för finsk kultur, men den sista offentliga bastun är stängd och tegelbyggnaden med inskriptionen "Finnish Meat Market" rymmer nu ett kafé med eget rosteri.

Det var inte bara kulturell gemenskap som finländarna fick med sig över Atlanten, utan också konflikter, både mellan svensk- och finskspråkiga och mellan vita och röda.

Många socialister

Liisa Penner berättar att de flesta finländarna i Astoria inte var socialister, men att de flesta socialisterna var finländare.

Härifrån gavs de finskspråkiga socialisttidningarna Toveri och Toveritar ut, den senare först ledd av en av Finlands och världens första kvinnliga parlamentariker, Maria Raunio. På kyrkogården står hennes gravsten, prydd med en hammare och skära inuti en stjärna.

Efter inbördeskriget i Finland och första världskriget fick socialisterna det allt tuffare i Astoria. Den amerikanska veteranorganisationen bedrev kampanjer som pekade ut dem som landsförrädare för att de hade vägrat delta i kriget som de ansåg var till för att tjäna USA:s rika.

Lockade av kommunistisk propaganda begav sig en del av dem till Karelen, och de som sedan lyckades fly därifrån hade med sig fruktansvärda vittnesmål.

– Fortfarande talas det tyst om de radikala finländarna här. Man vill inte såra eller skämma ut någon, säger Liisa Penner.

Men hon är inte den som skyggar för historiens kontroverser och på museet får man lära sig om hur Ku Klux Klan med hjälp av finländska protestanter tog över styret i staden en period på 1920-talet och om det hårda livet på bordellerna, vilket bland annat i en finsk kvinnas fall slutade med självmord.

Bokhyllorna på Liisa Penners kontor är fyllda med dokumentation om Astorias finska historia, men hon välkomnar alltid mera. Hit är man också välkommen om man vill släktforska.

Miss Scandinavia

Vad invandrararvet har för betydelse i ens liv är temat för de tal som leder till kröningen av Miss Scandinavia under Astorias årliga midsommarfestival. År 2017 var det Finlands kandidat Megan Schacher, en 17-årig fotbollsspelare och simmare, som tog hem äran att iklädd folkdräkt få marknadsföra festivalen och stadens nordiska traditioner.

I rollen som Miss Finland och Miss Scandinavia marknadsför Megan Schacher Astorias midsommarfestival som pågår i tre dagar och har firats i 50 år för att lyfta fram stadens nordiska arv. Bild: Christina Sjögren

De mer moderna finska uttrycken hittar man i design- och matbutiken Finn Ware. En första generationens invandrare kommer in och köper ett paket President-kaffe, lite skamsen över att det har en sådan sentimental betydelse att hon är villig att betala dess tredubbla pris här.

Saara Matthews driver butiken och beskriver den som en kulturexposé som ofta får kunden att berätta historier om sin egen bakgrund.

– Som barn till invandrare känner jag mig inte helt amerikansk men inte heller helt finsk, säger Saara Matthews. Bild: Christina Sjögren

– Som barn till invandrare känner jag mig inte helt amerikan men inte heller helt finsk. Här får jag möjlighet att dela med mig av mitt arv och sakerna som jag har växt upp med och älskar, säger hon.

Fakta

Kända finländare i Astoria

Maria Raunio (1872-1911) var socialdemokratisk riksdagsledamot i Finland 1907-1909 och flyttade därefter till Astoria där hon startade den socialistiska kvinnotidningen Toveritar. Hon dog av en överdos sömnmedel, 39 år gammal.

Kaarlo Koskelo (1888-1953) vann guld i brottning i OS 1912. Efter det finska inbördeskriget, där han kämpade på den röda sidan, utvandrade han till Astoria. Där startade han en offentlig ångbastu som levde vidare till 1990-talet.

”Nu sover jag gott, äntligen!”

Angelina fick dålig sömn men rogivande växter hjälpte henne. "Min livskvalitet är mycket bättre nu" säger hon. 20.9.2018 - 13.33