Bidens USA försöker frysa ut saudisk kronprins

Saudiarabien är paria och måste betala för sina människorättsbrott, har Joe Biden hotat. Men USA värnar också samarbetet och det är snarare den maktfullkomlige kronprinsen som kan komma att bli utfryst, enligt en expert.

USA:s president Joe Biden (till höger) med Saudiarabiens kung Salman på en bild från Riyad 2011 innan de båda tillträdde sina nuvarande ämbeten. Arkivbild.
När Donald Trump valde Riyad som första utlandsresa som president välkomnades han av pompa, ståt och hästburna män med amerikanska och saudiska flaggor i händerna. Det blev startskottet för en bilateral relation som var varm och ekonomiskt fruktsam – även när det stormade som mest kring det auktoritära kungadömet.
– Saudiarabien var en hörnsten i Trumps Mellanösternpolitik, säger Bitte Hammargren, associerad senior medarbetare vid svenska Utrikespolitiska institutets MENA-program.
– Han ville gynna sin väljarbas genom feta vapenkontrakt. Samtidigt odlade svärsonen Jared Kushner en personlig relation med kronprins Mohammed bin Salman som gick bortom de amerikanska institutionerna.

Tillåtande

Relationen under Trump har av bedömare beskrivits som tillåtande. Trots att USA:s underrättelsetjänst riktade misstankar mot Mohammed bin Salman (MBS) för mordet på journalisten Jamal Khashoggi fick det inga konsekvenser. Detsamma gällde vidsträckta människorättsbrott och fängslade aktivister. Och när kongressen röstade för att dra tillbaka stödet till Saudiarabiens krig i Jemen lade Trump in sitt veto.
Men nu är det nya tider. Redan under valrörelsen lovade Joe Biden en tuffare linje och beskrev Saudiarabien som en "paria" som måste straffas för mordet på Khashoggi.
Som president har han redan hunnit frysa delar av vapenexporten till Saudiarabien, dra tillbaka stödet för det saudiska kriget i Jemen och avlägsna Huthirebellerna från USA:s terrorlista. Timothy Lenderking har därtill utsetts till särskilt Jemensändebud.
Och Bidens första Riyadsamtal kommer att gå till kung Salman och inte de facto-ledaren MBS, vilket Vita huset har beskrivit som en del i en "omkalibrerad" relation.
– Biden vill institutionalisera relationerna och att samtalen ska ske på rätt nivå, säger Hammargren.
– Men det är också ett sätt att frysa ut MBS. Hela Saudiarabien kan ju inte ha pariastatus men man kan betrakta kronprinsen som paria. Jag tror att Bidenadministrationen skulle vilja stärka den interna oppositionen mot honom.
Saudiarabiens kronprins och de facto-ledare Mohammed bin Salman. Arkivbild.

Viktig relation

Men det är en svår balansgång för USA.
Det oljerika Saudiarabien är en långvarig allierad som utgör ett viktigt element i världsekonomin, med stort regionalt inflytande. Nyligen ringde USA:s försvarsminister Lloyd Austin till MBS, i egenskap av hans roll som försvarsminister, för att bekräfta det "strategiska försvarssamarbetet" i ljuset av Huthirebellernas ökade attacker mot Saudiarabien över gränsen från Jemen.
– Relationen är oerhört viktig för båda parter, säger Hammargren.
– Biden kan inte negligera Saudiarabien. Men efter Kina och Ryssland är det en av de svåraste utrikespolitiska frågorna han har att hantera.
Meningsskiljaktigheterna gäller bland annat Bidens vilja att återgå till kärnenergiavtalet med Teheran. Saudiarabien betraktar Iran som ett regionalt existentiellt hot och motsatte sig det ursprungliga avtalet, som USA drog sig ur under Trump.
– Saudiarabien är skeptiskt till att Biden vill blåsa liv i avtalet, utan att det kopplas till en större omförhandling, säger Hammargren.
– Saudiarabien, Israel och Förenade arabemiraten är kritiska men kan inte stoppa det från att hända. De kan dock försöka föra en kampanj som beskriver Bidens agerande som ett tecken på amerikansk svaghet.

"Delikat fråga"

Redan i veckan kan strålkastarljuset komma att riktas mot Bidens förhållningssätt gentemot Saudiarabien. Inom kort väntas en underrättelserapport som pekar ut de skyldiga för Khashoggimordet att offentliggöras i USA.
– Det måste göra kronprinsen nervös, eftersom det vi vet av utredningen sedan tidigare pekar mot att MBS beordrade mordet, säger Hammargren.
– Det blir en delikat fråga för Bidenadministrationen att hantera. Kan de fortsätta med "business as usual" eller kommer de att behöva införa sanktioner mot kronprinsen?

Vänskap inleddes med olja

Samarbetet mellan USA och Saudiarabien går långt tillbaka. Upptäckten av stora oljereserver i slutet av 1930-talet säkrade landets plats som en en viktig allierad för det energihungriga USA.
Länderna inledde diplomatiska förbindelser under andra världskriget. Och ända sedan Franklin D Roosevelt träffade Abdul Aziz ibn Saud på ett amerikanskt krigsskepp i Suezkanalen 1945 har varje amerikansk president vårdat relationerna med den saudiska kungafamiljen. Då slöts ett avtal som utlovade Saudiarabien militärt skydd i utbyte mot tillgången till olja.
De bilaterala relationerna sattes på prov sedan det visat sig att 15 av de 19 al-Qaida-terroristerna som utförde attackerna mot USA den 11 september 2001 var saudier. Riyad fördömde attacken men anklagades för att i hemlighet finansiera militant extremism.
Med Donald Trump vid makten i USA nådde relationerna nya nivåer, vilket inte minst illustrerades av att han valde Riyad som sitt första utlandsbesök som president.
Hans efterträdare Joe Biden har lovat en tuffare linje.
ANDRA LÄSER