Kommentar: De stora ledarnas mästerskap

Lauri Markkanen i all ära, men det här landslagets stora ledargestalter är herrarna som hjälpte skapa basketboomen för över ett årtionde sedan.

Veteranerna Shawn Huffs och Petteri Koponens betydelse för Finlands basketherrar är enorm.
KrönikaTommi Willbergtommi.willberg@ksfmedia.fi
09.09.2022 12:40 UPPDATERAD 09.09.2022 12:43
Finlands basketherrar gjorde det igen. För femte gången i följd tog landslaget sig vidare från gruppspelet i ett EM och kan på söndag skriva ett stycke finländsk baskethistoria genom att för första gången någonsin ta sig till EM-kvartsfinalskedet.
De stora rubrikernas man i detta finländska EM har utan tvekan varit poängettan, lagets storstjärna, enskilt viktigaste spelade, NBA-proffset Lauri Markkanen. Utan honom och Sasu Salin – slitvargen med det gyllene handledet – skulle Finland inte åka till EM-slutspelet i Berlin.
Markkanen må vara en storstjärna på EM-mått mätt, men det finländska basketlandslagets styrka har alltid varit det sammansvetsade kollektivet. Som hos så många finländska framgångsrika bollsportslandslag.
Bakom Markkanens och Salins monstermatcher hittas två viktiga kuggar som bidragit minst lika mycket till årets EM-framgång. Petteri Koponen och Shawn Huff.
Duon hittas i det lägre skiktet då man rangordnar finländarna enligt speltid och tillsammans bidrog veteranerna med dryga elva poäng per match.
Men ledaregenskaperna som dessa två har går det inte att sätta ett pris eller en statistiksiffra på.
Koponen, 34, och Huff, 38, har upplevt hela den finländska basketboomen som tagit landslaget från B-EM till fem EM och två VM, inklusive nästa års turnering. Veteranerna förvandlade "Finlands herrlandslag i basket" till "Susijengi" och hjälpte bygga den fanatiska supporterkultur som tjusat basketvärlden från Koper till Montpellier och Bilbao till Prag. Och snart Berlin.
I fyra EM och ett VM mellan 2011 och 2017 var framför allt Koponen den stora profilen i landslaget. Smeknamnet "Generalen" är rätt beskrivande för bolltrollkarlen som var och är en speldirigent uti fingerspetsarna. I Huff personifieras den finländska landslagsandan i form av ettrigt försvarsspel och skarpt trepoängsskytte. Och ett stort hjärta som bultar för laget, inte jaget.
Att de före detta givna startspelarna nu nöjer sig med en roll där man mer hoppar in för att ge de nya förmågorna lite vila berättar allt man behöver veta om Koponen och Huff. Jämförelsevis kan man kan fråga sig om exempelvis Neymar eller någon annan fotbollsdiva skulle tacka ja till samma roll i landslaget. Knappast.
Koponen och Huff är gigantiskt viktiga i omklädningsrummet där åtta av tolv spelare är mästerskapsdebutanter. Den lugnande effekt som de två erfarna ledarna har syns ute på planen. Att ha lirare som Koponen och Huff i laget hjälper garanterat då man måste komma igen efter en svidande förlängningsförlust i EM-premiären. Eller då man tvingas spela en måstematch nitton timmar efter en trettio poängs käftsmäll mot Serbien.
Veteranerna leder genom att visa exempel både på och utanför planen. Avsluten duon tagit i EM har inte varit många – men så otroligt viktiga. Koponens skottprocent är lagets bästa. Från trepoängslinjen är träffsäkerheten otroliga 50 procent.
De unga debutanterna har sett sina förebilder göra stordåd i landslaget i över tio år och av dem lärt sig vad det krävs för att representera Finland. Det succéartade VM-kvalet och gruppspelet i Prag är ett bevis på att generationsskiftet har lyckats.
Stafettpinnen har överlämnats. Eller snarare kommer att överlämnas. För knappast har Koponen och Huff sagt sina sista ord ännu. Duon kommer ännu behövas om Finland ska skriva historia i EM-slutspelet i Berlin.

Finland möter Kroatien i åttondelsfinalen på söndag klockan 15.45.

ANDRA LÄSER