Backstjärnorna glimrade då Lejonen gick till historisk final

En etapp kvar på vägen mot den stora drömmen. De finländska backstjärnorna tog för sig då Lejonen skakade av sig ett ettrigt kämpande USA och säkrade en plats i VM-finalen. En VM-final där Lejonen försöker upprepa ett par svenska bragder.

Lejonens kapten Joel Armia firar 4–2-målet med Miro Heiskanen, Sami Vatanen, och Harri Pesonen.
– Visst känns det ju fint. Att över huvud taget få spela hemma-VM – det är inte många gånger det kan ske under ens karriär. Och så att vi är i den här situationen och att allt når sin höjdpunkt i morgon. Bara att förbereda sig för det och hämta hem bucklan till oss och fansen.
Lejonbacken Sami Vatanen ler belåtet i intervjuzonen efter den hisnande semifinalen mot USA som Finland efter en snygg upphämtning, en hård kamp och en ryslig avslutning till slut vann med uddamålet, 4–3.
USA gick upp i en chockledning efter en dryg minuts spel men Miro Heiskanen och Sakari Manninen vände matchen med sina fullträffar – bara för att se amerikanerna kvittera till 2–2 under den andra periodens målglada minuter. Totalt blev det tre fullträffar inom loppet av dryga fem minuter. Vatanen fick äran att sätta 3–2. Han utmanade och vann sin back 100–0 och fick sedan hål på USA-målvakten Jeremy Swayman med ett skott som inte var karriärens snyggaste.
– Nja. Vi hade ett långt anfall på gång och jag hoppade in från bytesbänken. (Harri) Pesonen lämnade pucken åt mig och jag utmanade den första killen. Jag såg en lucka i mitten och satte i väg ett diarréaktigt handledsskott som den här gången slank in, berättar Vatanen om målet.
Sami Vatanen gjorde mål i sin comebackmatch.
Vatanen missade den sista gruppspelsmatchen mot Tjeckien och kvartsfinalen mot Slovakien på grund av sjukdom men var sitt gamla jag då det gällde i semifinalen.
– Jo, det kändes helt normalt. Vad är det att inte gilla? Semifinal inför hemmapubliken. De ger oss mycket energi och vi har hela tiden svetsats hårdare samman så spelet flyter bra, säger Vatanen glatt.

Amerikanska backproblem

Joel Armia stod för segermålet en kvart före slutsignalen men USA gav sig inte utan en tapper kamp. Amerikanerna fick in en reducering med knappa tre minuter kvar på klockan men där stannade slutspurten. En rejäl förbättring från gruppspelsmatchen som Finland vann med 4–1.
– Vi spelade vårt eget spel för vi vet att om vi kör hårt i sextio minuter så ger vi oss själva en bra chans att vinna. Förstås har USA också växt under turneringen och spelade nu mer som ett lag, säger Vatanen.

Heiskanen inte avundsjuk på Jones

USA kom dessutom till matchen med endast fyra renodlade backar. Jaycob Megna lämnade VM på grund av personliga skäl och tidigare hade laget tappat Caleb Jones, John Merrill och Nick Blankenburg till sjukstugan. Det betydde att anfallarna Sam Lafferty and Riley Barber tvingades spela som backar. Försvarsklippan och kaptenen Seth Jones spelade alldeles grymma minuter.
En som vet hurdant det är att spela massor är Dallasbacken Miro Heiskanen som i NHL:s grundserie snittade omkring 25 minuter per match. Mot USA fick Heiskanen rejält med istid: över 21 minuter, mest i laget. Stackars Jones svettades i nästan 32 minuter.
– Visst är det tungt om man måste spela många tunga minuter i eget försvar. Om man får hålla puck mera så är det lättare. Vi höll puck och spelade långa anfall så visst blir man trött då som motståndarback, säger Heiskanen.

Så du är inte avundsjuk på Jones istid?

– Nä. Nä, det är jag i princip inte. Jag är nöjd med mina minuter, säger Heiskanen leende.
Heiskanen var mannen som satte fart på Lejonen då laget låg under. NHL-stjärnan stod för ett liknande mål som Vatanen, men avslutade i stället med ett snyggt backhandskott.
– De hade spelat ett långt byte och jag såg att de var trötta. Jag fintade ock åkte mot mitten och sköt på backhand. (Juho) Lammikko skymde målvakten utmärkt, säger Heiskanen.

Kan kopiera svenska bragder

Heiskanen anslöt tillsammans med Dallaskompisen Esa Lindell som sista spelare till Finlands VM-trupp. Trenden i Tammerfors har varit positiv.
– Det här var säkert min bästa match. En VM-semifinal taggar alltid upp en. Jag gjorde inte min bästa match mot Slovakien så jag ville förbättra ordentligt. Man kan inte vara nöjd om man inte spelar på den nivå som man kan. Och bättre kan det bli. Helt säkert, säger Heiskanen.
Lejonens VM avslutas alltså med en hemmafinal. Där kan Finland bli det andra laget i modern tid som lyckas med konststycket att vinna hemma-VM. Sverige gjorde det 2013, Sovjet och Tjeckoslovakien på 1980-talet.
Finland kan också upprepa en annan svensk bragd. Tre Kronor vann OS-guld och VM-guld 2006. 2022 kan bli året som Lejonen står för samma bedrift.

Resultat

Finland–USA 4–3 (1–1, 2–1, 1–1)
I: 1.04 Nate Schmidt (Andrew Peeke, T.J Tynan) 0–1, 16.53 Miro Heiskanen (Harri Pesonen, Joel Armia) 1–1.
II: 24.11 Sakari Manninen (Mikko Lehtonen, Teemu Hartikainen) 2–1 pp., 26.52 Sean Farrell (Ben Meyers, Seth Jones) 2–2, 29.40 Sami Vatanen (Pesonen, Heiskanen) 3–2.
III: 45.03 Armia (Heiskanen, Vatanen) 4–2, 57.09 Adam Gaudette (Matthew Boldy, Tynan).
Målvakter: Jussi Olkinuora FIN 10+5+10=25 räddningar, Jeremy Swayman USA 6+8+8=22 räddningar.
ANDRA LÄSER