Två hörnstenar tackade för sig

Joona Toivio i par med Paulus Arajuuri och med Lukas Hradecky som säker sista utpost har varit hörnstenar i det lagbygge som förvandlade ett bespottat finskt landslag till folkkärt och väldigt framgångsrikt. Hradecky fortsätter, men mittbacksduon Toivio och Arajuuri lägger av i landslaget.

Joona Toivio och Paulus Arajuuri har gjort sitt i landslaget.
Toivio och Arajuuri spelade i flera år på toppen av eller till och med lite över sitt kunnande och bildade tillsammans en väldigt stark duo som alla i laget kunde lita på.
Den ständigt leende nallebjörnsaktige Arajuuri blev ett begrepp i finsk fotboll. Den något mer lågmälde Toivio åtnjöt inte samma status bland den breda massan trots att han var minst lika viktig.
Duon kan blicka tillbaka på en lång karriär i landslaget. Och göra det med stor stolthet och minnas att betydligt mer namnstarka och i klubblagssammanhang betydligt mer framgångsrika finska backar aldrig lyckades föra Finland till ett stort slutspel.
Toivio och Arajuuri fick uppleva EM. Då dörren till VM stängdes på tisdag kväll var det dags att tacka för sig. Nästa EM är för långt borta, och då generationsväxlingen är i full gång har duon under hösten tappat mark i den interna konkurrensen inom landslaget.
Duon lär inte bli den sista att tacka för sig. Mångåriga lagkaptenen Tim Sparv kan bli nästa att komma med nästa budskap.
VM-kvalet slutade i besvikelse, men sett till förhandsförutsättningarna slutade grupp D precis som väntat. Och Finland behöver verkligen inte skämmas för sin insats.
Frankrike är ett av världens bästa landslag och Ukraina är på alla mätare ett bättre landslag än Finland. Laget ligger över 30 placeringar före Finland på Fifa-rankingen, och mot den bakgrunden var det en bedrift av Finland att utmana Ukraina.
Ukrainas material är förstklassigt men laget är inte särskilt välorganiserat. Finland är oerhört välorganiserat och har en väldigt bra tränare i Markku Kanerva. Då kan ett lag utmana nationer som är bättre på pappret.
Kanerva har kontrakt med Bollförbundet fram till slutet av år 2022 och han kommer med största sannolikhet att basa för laget i Nations League på sommaren.
Hur framtiden ser ut återstår att se. Kanerva själv har sagt att han i något skede skulle vara sugen på ett jobb som klubblagstränare.
Med tanke på vad han uträttat med Finland borde han tämligen enkelt få ett nytt jobb om han så vill.
Kanervas pragmatiska ledarskap har legat som grund för den finska herrlandslagsfotbollens renässans. Och trots att VM förblev en rätt avlägsen dröm var kvalet ändå ytterligare ett bevis för att väldigt mycket görs väldigt rätt i finsk fotboll.
– Vi ville fortsätta den här resan med våra fina fans och det finska folket men nu tog det slut, säger Hradecky.
– Och ni behöver inte vara oroliga. Jag tänker inte sluta i landslaget. Nästa slutspel är ju ett hemma-EM för mig i Tyskland.

Så avgörs playoff

Tio grupptvåor, tillsammans med de två bästa gruppvinnarna i Nations League – som inte vann eller kom tvåa i sin VM-kvalgrupp – spelar om tre platser till VM 2022.
De sex bästa grupptvåorna seedas i lottningen, medan övriga sex nationer blir oseedade.
Seedade: Portugal, Skottland, Italien, Ryssland, Sverige, Wales.
Oseedade: Turkiet, Polen, Nordmakedonien, Ukraina, Österrike, Tjeckien.
Playoffspelet avgörs i tre slutspelsträd med fyra nationer i vardera trädet. För att ta sig till VM måste man vinna två matcher: först en semifinal och sedan finalen. De seedade lagen får fördelen av att möta ett oseedat lag på hemmaplan i semifinal. Sedan möts vinnarna i semifinalerna i en avgörande finalmatch.
Lottningen sker den 26 november. Man kan däremot redan slå fast att Sverige kommer att få möta något av de oseedade lagen på Friends arena i semifinal.
Hemmafördelen i finalen lottas.
Playoffmatcherna spelas i enkelmöten och avgörs den 24 och 25 mars samt 28 och 29 mars nästa år.

ANDRA LÄSER